Chinese sort waste plastic bottles for recycling Hong Wu/Getty Images

改良的塑料让海洋更健康

伦敦—塑料是当今最常用的材料。塑料用途广泛,因此,毫不奇怪每年全世界都会用掉3.2亿吨塑料。事实上,最几年,假期过后无不留下如山积的塑料制品和包装。但塑料也给环境带来了严重威胁。

如果不进行适当的处理,塑料能够存在几十年之久。除了给陆生和水生生命造成伤害,在海洋里自由漂流的塑料还会积聚毒物,分解为塑料微粒,然后进入食物链。

这种近乎不朽的性质让各国政府对有害塑料制品课以一定的税收,甚至一禁了之。许多政府也鼓励改善废物管理,重新使用、设计和回收塑料制品。

这是审慎决策。但税收、禁令和废物管理政策固然能减轻塑料污染问题,并不能解决这个问题。而由于塑料是石油炼化的副产品,禁令对于碳氢化合物开采也不会有什么影响。税收和禁令只能剥夺最贫困人群使用这一用途广泛、价格低廉的材料的权利。

事实上,尽管怀有良好初衷的立法者和非政府组织做出了很大的努力,但每天仍有成千上万吨塑料废物进入环境,特别是海洋。显然,我们需要更好的方针。

有些政府和公司相信,“生物塑料”——部分源自玉米淀粉等生物质——是问题的答案。但这一观点自有其缺陷:生物塑料非常昂贵,其生产具有能源密集特征,并且依然包含大量源自石油的材料。

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此外,回收生物塑料要求将它们与普通塑料分离。这些聚合物经过生物降解测试,但只在工业料堆的特殊环境下实现过。换句话说,这项技术和也许听上去很有吸引力,但并不能解决塑料垃圾流入环境的问题。

塑料行业的关注焦点长期集中在这种产品在整个生命周期中的功能性上。这一方针早已不合时宜。世界需要新型塑料——一种表现良好,但又比今天所使用的塑料远远更快地生物降解的塑料。

氧代可生物降解塑料(oxo-biodegradable plastic,OBP)应运而生。和包括生物塑料在内的其他塑料不同,OBP可以在任何环境中生物降解,也能在使用寿命内回收利用。普通塑料制品可以在生产过程中,利用现成设备,通过氧代可生物降解塑料协会(Oxo-biodegradable Plastics Association)致力于解释的技术升级为OBP,成本只是略微增加。

生产OBP只需要在普通聚合物中加入一种特殊的添加剂。这种添加剂(由我担任董事的公司生产)会在聚合物使用寿命终点拆散其分子结构,使之能够在开放环境中自然分解。

对于OBP,分解并不是解散称塑料碎片。瑞典研究院(Research Institutes of Sweden)教授、世界著名聚合物专家伊格纳西·贾库波维奇(Ignacy Jakubowicz)解释道,OBP解体时,物理性质会完全改变,碳氢化合物分子变为可以被环境吸收的含氧分子。根据国际标准(如ASTM D6954),使用OBP需要降解和生物降解证明,并确认不含重金属或生态毒物。

随着塑料发生改变,各国将塑料融入经济的方式也必须发生改变。好消息是,尽管美国和欧洲在采纳创新方案方面动作缓慢,但其他国家表现出更加开放的态度。比如,沙特阿拉伯和阿联酋均已禁止进口或制造用于多种产品的常规塑料,目前,两国均要求塑料制品用OBP技术进行升级。它们没有选择“基于生物”的塑料。

世界不需要新禁令和税收。相反,世界需要人们与塑料和政府合作,变得和这种材料一样具有适应性,利用技术进步确保我们能够让大部分人用上价格低廉、用途广泛的材料,同时又不会让环境蒙受其有害影响。

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