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下一场全球资源危机

伦敦—西方在所谓的关键矿物上对中国的依赖曾经只让少数专家和政策专家感到担忧。现在,这种焦虑已经成为主流,成为头条新闻和 BBC 纪录片系列的主题。但我们还没有充分回答最重要的问题:我们应该怎么做?

不可否认未来的风险。正如欧洲在过去几个月中了解到的那样,依靠敌对国家提供基本商品是不明智的。但当今能源危机的解决方案——加速向可再生能源转型——可能会以不同的形式复制当前的情况,因为它增加了我们对钴、镍、石墨、锂和铜等矿物的依赖。

从电池到风力涡轮机和扩大的电网,这些矿物对于清洁能源转型至关重要。世界银行估计,到 2050 年,它们的产量可能需要增加约 500%,才能支持全球气候目标。

正如俄罗斯是化石燃料的主要来源一样,中国在许多这些关键矿物的加工中占据主导地位。它提炼了世界上约 60—70% 的锂、镍和钴。从刚果(金)的钴矿到印度尼西亚的镍矿,中国对世界上最丰富的这些资源进行了大量投资,这意味着它控制着越来越多的矿产资源。

西方政府现在急于制定推进能源转型,同时又不会过度依赖中国的关键矿产的战略。在美国,最近通过的《降低通货膨胀法案》中包括了激励电动汽车制造商从可靠合作伙伴处采购关键矿物的重大措施。英国公布了一项“关键矿物战略”,其中包括努力扩大其在该行业的国内产能。欧盟和澳大利亚正在推进类似的举措。

所有这些政府都将增加金属回收率视为答案的一部分。但它们也认识到,这样做效果终究有限。因此,它们的战略都注重在国内或“友好”国家迅速开发更多关键矿物的矿产和加工设施。

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但这些策略未能充分认识一个主要障碍:开采新矿产和工业设施的本地政治学令人生畏。在富裕国家,“不得在我后院”的激进主义、土著和环保团体的反对,以及复杂的规划流程意味着,仅仅获得开发大型新矿产的许可就可能需要几十年的时间,如果有的话。

在低收入国家,矿产开发也经常面临强烈的本地反对,而对西方所有的大型矿业公司的普遍怀疑更是雪上加霜。不管在富国还是穷国,无数拟建的关键矿物新矿产——例如在美国、秘鲁、葡萄牙和塞尔维亚——最近纷纷由于这种阻力而被阻挠或推迟。

平心而论,这种激进主义很好地反映了西方结盟国家本地民主的活力。但风险仍然存在,如果西方无法以合理的价格从友好国家获得能源转型所需的原材料,它最终将再次受到敌对政权的摆布。对中国可能将其对这些矿物的主导地位“武器化”的担忧——一如俄罗斯对天然气的统治一样——现在在政策界普遍存在。

除非问题很快得到解决,否则西方政府最终可能不得不采取无视当地问题的紧急措施——例如,将国内矿产和设施示威国家安全问题而启动。它们还可能试图强制发展中国家扩大生产——同样无视当地情绪。一个多世纪以来,这一直是能源和资源地缘政治的悲惨模式。

避免这种结果需要在矿产经营者和当地利益相关者之间迅速达成新的“大交易”。为此,必须紧急启动一项宏大的计划,重点是和解双方关系,涵盖所有矿产丰富、与西方结盟的国家。

在西方政府的支持下,矿业公司需要确保新业务能够为当地带来更大的经济效益,并且对当地需求更加敏感。它们还需要对矿产可能造成的环境和健康风险实施更可信、更显著的控制。在发展中国家,矿业公司必须证明它们在这些方面的表现远远好于中国公司。西方矿工已经参与了许多良好实践的环境和社会倡议,但这些都需要作为战略重点加以加强。

作为这些措施的交换,本地监管机构必须简化和加快许可程序,本地社区和活动家必须接受支持精心设计的项目的需要。 具有绿色意识的活动家肯定会认识到抵御阻止能源转型的重大威胁的重要性; 但旧习惯很难改掉,对于一些人来说,抵制大公司追求矿产等重大项目是根深蒂固的。 政府可以在这里提供帮助,介入调解公司和社区之间的纠纷。

有些人可能会争辩说,对于尚未出现的问题,这是一种痛苦的补救措施。 但是,在关键矿物供应上依赖中国所带来的危险现在已经非常明显了。 在离家更近的地方加快矿产开发是最好的前进方式——这将需要一些激进的新方法。

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