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Portare la politica monetaria alle persone

LONDRA – Il Regno Unito è arrivato in ritardo nell’adottare l'indipendenza della banca centrale, perché l'allora primo ministro Margaret Thatcher si oppose fermamente permettendo ai banchieri non eletti di controllare i tassi di interesse. Lei ha affermato che non avrebbe mai lasciato andare quel controllo e la Banca d'Inghilterra non è stata indipendente fino al 1997, quando venne eletto il primo governo laburista di Tony Blair.

La Vecchia Signora di Threadneedle Street, come è conosciuta la BoE, aveva 303 anni prima che le fosse permesso di fare le proprie scelte - e i propri errori. Mentre sia la Federal Reserve che la Bundesbank tedesca erano state a lungo indipendenti, la maggior parte degli altri paesi europei hanno seguito l'esempio solo nel periodo che precede l'istituzione di un'unione monetaria. Da parte sua, la Banca di Francia era stata, dai tempi di Napoleone, lasciata "nelle mani del governo, anche se non del tutto".

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Negli ultimi 20 anni, l'indipendenza della banca centrale ha segnato una sorta di "fine della storia" per la politica monetaria, dopo che molti altri regimi hanno provato e fallito. Negli anni precedenti la crisi finanziaria globale del 2008, le banche centrali indipendenti erano considerate un caso di successo nel controllo dell'inflazione; e paesi con disavanzi di bilancio considerevoli erano particolarmente entusiasti dell'indipendenza della banca centrale, perché hanno tratto beneficio dai tassi di interesse a lungo termine più bassi. Alle banche centrali che regolano anche il settore bancario sono state poste domande difficili circa la loro indifferenza di fronte alla rapida espansione del credito, ma sono state ampiamente lodate per la loro risposta pronta e decisa quando erano nei guai.

Ma il periodo di consenso della politica monetaria probabilmente sta volgendo al termine. Negli Stati Uniti, il candidato presidenziale repubblicano Donald Trump ha sfidato l'indipendenza dei governatori della Fed, e ha chiarito che avrebbe sostituito rapidamente la leadership della Fed non appena fosse stato eletto. In Europa, le politiche di allentamento quantitativo della Banca centrale europea sono state ampiamente criticate e il Presidente della Bce Mario Draghi ha recentemente dovuto difendere il suo approccio dinanzi a un Parlamento tedesco molto critico.

I politici britannici hanno anche iniziato a protestare, anche se criticare la BoE è stato a lungo considerato come l’equivalente del bestemmiare in chiesa. Il primo ministro britannico Theresa May, in un recente discorso dinanzi alla conferenza del partito conservatore, ha osservato che "la politica monetaria ha avuto alcuni effetti collaterali negativi. Le persone con un patrimonio sono diventate più ricche. Le persone senza un patrimonio hanno sofferto ... un cambiamento che deve arrivare. E stiamo per arrivarci”.

William Hague, un ex leader conservatore influente, è stato ancora più schietto quando ha recentemente reso pubblica una minaccia non troppo velata: se le banche centrali non "cambiano corso presto, troveranno la loro indipendenza sempre più sotto attacco". In questo caso, ha aggiunto, "l'epoca della loro tanto decantata indipendenza giungerà, possibilmente abbastanza drammaticamente, alla fine".

Mentre la May ha negato qualsiasi spaccatura tra il suo governo e il governatore della BoE Mark Carney, è chiaro che la politica monetaria è diventata oggetto di dibattito politico per la prima volta in 20 anni. In risposta a queste esplosioni eretiche, Carney si è mostrato calmo e comprensivo; e Draghi ha risposto in modo encomiabile alle argomentazioni dei suoi oppositori.

Ma il membro del Comitato esecutivo tedesco della Bundesbank, Andreas Dombret, ha cercato una strada diversa. Nel corso di una conferenza dell’Associazione dei banchieri britannici a Londra questo mese, ha detto: "Potrebbe essere il momento di ricordarsi che l'indipendenza della banca centrale non è discutibile", suggerì Dombret. "I politici sono stati ben avvisati di non esercitare influenza nei posti sbagliati".

Si può vedere il punto di vista di Dombret. I discorsi incuranti di politica monetaria possono turbare i mercati e i politici devono stare attenti a ciò che desiderano. Ma è improbabile che possano concordare sul fatto che l'indipendenza della banca centrale "non è discutibile". Probabilmente chiederanno più umiltà da parte dei tecnocrati, perché ciò che i politici danno, loro possono portare via. Solo perché stanno discutendo le implicazioni sociali della politica monetaria non significa necessariamente che essi stanno mettendo in discussione la legittimità di coloro che impostano i criteri.

A dire il vero, si tratta di un territorio delicato. Vi è un potente argomento secondo il quale le banche centrali, isolate dalle pressioni politiche a breve termine, sono state attente custodi della stabilità dei prezzi, e hanno servito bene l'economia globale. Non è ovvio che il ritorno a tassi di interesse amministrati dalla politica non avrebbe alcun beneficio oltre il termine immediato.

Tuttavia, dobbiamo accettare il fatto che il quantitative easing delle banche centrali su larga scala le porta in un territorio inesplorato, dove si trova il confine fra la politica monetaria e fiscale. Nel Regno Unito, per esempio, il Tesoro decide il livello di intervento economico, mentre la BoE determina i tempi e le modalità di attuazione. Così, l'indipendenza della banca centrale non è assoluta.

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I banchieri centrali devono dimostrare di comprendere le pressioni politiche e le circostanze insolite che i tassi di interesse a zero o addirittura negativi creano. I risparmiatori si stanno lamentando di essere penalizzati per la loro prudenza; rifiutare di discutere questa e altre conseguenze delle politiche monetarie attuali non è una risposta accettabile.

L'indipendenza richiede gradi di responsabilità e trasparenza più elevati, per mezzo delle quali le politiche sono spiegate al pubblico. A suo merito, la BoE sta mostrando la via da seguire, con una serie di forum aperti in tutto il Regno Unito. Portare la politica monetaria verso la gente richiede tempo, ma è essenziale se deve essere mantenuto il consenso politico necessario per sostenere l'indipendenza.