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认识气候真相的黄金时代

发自纽约——数十年以来,气候科学家们都在警告世人说大量使用化石燃料(煤,石油和天然气)会使全球遭遇“由人类导致的气候变化”的威胁。大气中二氧化碳——化石燃料的副产品——浓度的不断增加将使地球变暖,改变降雨和风暴的运行模式并提升海平面。即使强大的企业游说者或者如鲁伯特·默多克这样的媒体宣传者都在竭力否定这些事实,但如今这些变化正在从四面八方向我们袭来。

最近几个星期美国遭遇了有史以来最严重的干旱。作为全美菜篮子的中西部和平原地区各州都饱受大规模热浪的煎熬,全国超过一半地区都处于干旱紧急状态而且看不到任何缓解的迹象。

而在世界的另一边,北京则被有记录以来最强的暴雨袭击,洪水造成多人死亡。日本同样也面对着破纪录的暴雨天气。两个非洲最贫穷的干旱地区——东部的非洲之角(索马里半岛地区)和西非荒原地区——在过去两年中都经历了毁灭性的干旱和饥荒:一点雨都没有,数千人因此丧命,数百万人遭受着死亡的威胁。

科学家们以“Anthropocene”来命名我们的时代,这个源自于古希腊的词汇意为“人类主宰的纪元”——也是一个人类成为全球范围环境变化成因的新地球历史时期。人类不但影响了地球的气候,还有影响了海洋的化学成分,数百万生物的水中和陆地栖息地,空气和水质,以及水,氮,磷和其他维持地球生命必要成分的循环。

许多年来,气候变化的风险被广泛认为是遥远的事情,是子孙后代才要担心的事。当然有足够理由行动起来去应对那个威胁。但如今我们越来越意识到气候变化也与我们当代人有关。

我们已经进入了一个崭新而且非常危险的时代。如果你还年轻,气候变化以及其他人类引发的环境危险都将成为你生命中的重要影响因素。

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科学家们特别强调了气候和天气之间的差别。气候是某个特定区域温度和降雨的总体运行模式。天气则是某个特定时间在该区域的温度和降雨运行模式。正如一句老话:“气候是你所预测的,天气则是你所得到的。”

当温度特别高或者降雨特多/特少的时候,科学家们尝试评估这些不寻常状况是长期气候变化的结果或者仅仅是反映了早已预测好了的天气波动。因此,当前美国遭遇的热浪(导致有史以来最热的一年),北京的洪水泛滥,或是西非荒原的严重干旱究竟源自于随机出现的坏天气,或仅仅是长期人类导致的气候变化的结果?

长期以来,科学家们都无法精确回答这一问题。他们不确定某个特定的天气灾害是归因于人类因素而不是自然波动。他们甚至无法确定自己可以侦测出是否一个特定现象(例如暴雨或者干旱)已经极端到了超出正常范围。

但近年以来,一门新的“侦测和归因”气象科学无论在概念和经验上都取得了巨大的进展。侦测意味着判定一个极端现象是否属于一般气候波动或是一个更深入长期变化的症状。归因意味着拥有将一个现象的成因归于人类活动或者其他因素的能力。这门新的侦测与归因科学不但提高了我们的知识水平——也给予了我们更多关注(气候变化)的理由。

去年进行的几项研究都表明科学家已经可以在日渐频繁的极端气候现象——例如热浪、暴雨,严重干旱和强风暴——之中侦测到长期的气候变化。通过使用最尖端的气候模型,科学家们不仅可以侦测长期气候变化,还可以将其中某些极端状况归因于人类因素。

过去两三年全球范围内出现极端天气状况的数量令人震惊。在许多情况下,短期的自然因素而不是人类活动是引发这些状况的因素。例如在2011年,拉尼娜现象在太平洋地区肆虐。这意味着温暖的水流会集中在东南亚附近地区而冷水则汇聚在秘鲁附近仰面。这种临时状况会导致许多短期的降雨和温度模式变化,引发泰国洪水这样的事件。

但,即便在小心考虑到这类每年不同的天然气候转换因素的情况下,科学家们也发现近来的一些灾害可能是与人类导致的气候变化有关。例如人类导致的印度洋变暖可能导致2011年非洲之角地区的严重干旱,而这些干旱又导致了饥荒,冲突和饥饿,影响了数百万贫苦人口的生计。当前的美国大干旱可能是一些拉尼娜等自然因素和人类引发的气候变化所积累的大规模热浪混合作用的结果。

支持这一点的证据非常可靠且正飞速增加。人类正在通过人类引发的气候变化将自身至于越来越严重的危险之中。作为一个全球社区,我们需要迅速坚决行动起来,在未来的1/4世纪内将当前以来矿石燃料的经济转型成为一个基于崭新尖端低碳技术的经济。

全球公众都已经准备好聆听这一讯息并采取行动。但因为石油和煤炭企业的实力极为强大,世界各地的政客们依然犹豫不决。人类的福祉甚至是生存都取决于科学证据和技术知识是否能压倒短视的贪婪,政治懦弱和不断推陈出新的反科学企业宣传。

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