Reagan tax reform David Hume Kennedy/Getty Images

重温里根的税收改革

华盛顿—特朗普总统下令,国会共和党必须在圣诞节前通过彻底改变美国税制的法案。否则,共和党就会在控制了政府立法和行政两大机关的情况下,整整一年无法取得一项重要成就。他们用七年时间运作剥夺数百万美国人民的医保,结果遭到了彻底的失败,因此,对于他们的吝啬鬼式的将数十亿美元从中产阶级转移到巨富阶层手中的计划,不容有任何闪失。

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为了提高对其税收法案的支持,特朗普最近试图援引20世纪80年代的里根税收改革。回忆一下里根执政期间究竟发生了什么有助于认清共和党的含义模糊的最新方案。

在里根执政时期,实际上有两个重要税收法案——1981年经济复苏税法案和1986年税收改革法案——它们之间几乎没有一个地方是相同的。1981年的立法不是真正的税收改革,而只是匆忙推出、协调拙劣、财政上极不负责任的疯狂的公司和个人所得税减税政策。1986年的法案是经过漫长的深思熟虑和跨党派流程后形成的成熟结果,它被设计成税收收入中性,低边际税率用减少抵扣(特别是企业端)来平衡。

1986年的改革为如何制定财政改革提供了榜样,而1981年的过程则是反面教材。但后者才是共和党的最新税收“改革”大量效仿的。

和1981年一样,当前方案推出的非常匆忙,没有经过深思熟虑——常规的听证都没有进行过——甚至连跨党派合作的幌子都不要了。几乎每一天都有消息说众议院或参议院又提出了立法的一些重大改变。情况的波动性太大,以至于我们无法知道法案到底包含什么——以及哪些特殊利益集团会胜出——直到它被通过之后才会真相大白。

毫无疑问,彻底的深思熟虑是好立法的必要条件,这不仅是为了确保在政治上被其他人所接受,也是为了避免起草错误、限制意料外的结果。此外,在财政上负责的改革需要包括艰难的选择,常常只有在用共同牺牲的精神起草的情况下才会起作用:“我将放弃我所珍视的利益,只要你也放弃你的。”

如今,美国共和党完全不去追求深思熟虑和明智的妥协,而是装作他们所力推的减税不会造成任何成本。如果他们得逞的话,这些自称的财政保守派将财政赤字爆棚,一如1981年里根执政时期那样,也一如他们在2001年和2003年所做的那样(拜小布什总统所实施的大规模减税所赐)。

平心而论,最新的方案也不是一无是处。降低美国公司所得税率是好政策,如果损失的税收收入通过取缔业务漏洞(如公司利息抵税和附带收益的税收优惠)得到补偿的话。但现在的立法将公司税率减得过多,取缔的漏洞又过少,根本不足以实现税收收入中性。

但1986年的里根改革将家庭放在了公司之前,比如,它扩大劳动所得税收优惠。最新的立法提案完全背道而驰。其旨在实现所谓的有限目标:通过在这个十年结束前取消家庭减税项,同时让公司永远享有它们的减税项,来将未来十年的税收收入损失限制在1.5万亿美元以内。平均而言,收入不到7,5000美元的家庭的税负将较今天的水平有所上升。

当然,今天的共和党不承认他们的计划不是税收收入中性的。和他们1981年,更不用说布什执政期间的同志们一样,他们宣称减税将大大刺激经济,使总税收保持不变甚至升高。但这样的结论被几乎所有主流经济学家所拒绝,包括里根和布什的经济顾问们。这两届政府无论如何都实施了减税——并且,正如经济学家的警告,预算赤字大幅上升。

特朗普共和党今天试图通过的减税伤害甚至更大。有充分的理由担心,预算赤字的升高会带来更加严重的长期后果,这与两个关键的时机问题有关,一是周期,二是人口。

1981年减税在1981—1982年衰退期开始时生效,因此,某些短期财政刺激能产生作用。今天的情况正好相反。美国经济的失业率只有4.1%,不需要更多的刺激。事实上,美联储预计将在12月再次提高利率,以防经济过热。

此外,婴儿潮一代已经开始以每天10,000人左右的速度退休,这意味着医疗保险(Medicare)和社会安全支出——分别对应医保和退休金——将大幅增加。尽管近几年来人均医疗成本增速放缓,但医疗保险信托基金预计将在2029年耗尽,而社会安全信托基金将在2034年耗尽。

与此同时,美国公众所持有的国民债务已高达GDP的76%,而里根执政开始执政时为25%,12年后老布什卸任时为46%。总国民债务(包括美联储所持有的债券在内)今天为GDP的104%,而1980年只有31%。简言之,现在不是增加预算赤字和加大借贷的正确时机——特别是在利率即将进一步提升的情况下。

美国已经经历过多次不负责任的减税。但其领导人似乎并没有汲取教训。如果共和党得到了他们想要的立法胜利,那么整个国家——也许最富有的一小撮人是例外——都会是输家。

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