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¿Un futuro para los arrecifes de coral del mundo?

Los arrecifes de coral son los ecosistemas marinos más biológicamente ricos del mundo y albergan a algunos de los más bellos organismos. Proporcionan la principal fuente de proteínas a más de diez millones de personas en todo el planeta. Las actividades basadas en los arrecifes (principalmente la pesca y el turismo) forman el sustento económico de millones más. Es claro que los costos humanos de la destrucción de estos ecosistemas es enorme.

Sin embargo, el deterioro de los arrecifes de coral a nivel global es grave y constante. En algunos lugares ha ocurrido una desintegración a gran escala de los ecosistemas de los arrecifes, y es un riesgo real el colapso a escala mundial.

Pero también hay algunas buenas noticias: sabemos los pasos que la comunidad internacional puede dar hoy para proteger y recuperar la ``capacidad de resistencia'' de los arrecifes, es decir, su capacidad de mantenerse íntegros de cara a las fluctuaciones ambientales que son parte natural de la vida en un ecosistema. Debemos atenuar la intensidad del calentamiento global, al tiempo que conservamos la capacidad de resistencia de los arrecifes de coral.

Históricamente, los principales agentes de degradación de los arrecifes han sido la pesca excesiva y la contaminación, no el calentamiento global. En los ecosistemas naturales, cuando disminuye el número de presas, los predadores empiezan a desnutrirse y su cantidad se reduce también, dando a su presa la oportunidad de recuperarse. Pero los predadores humanos son diferentes. Cuando disminuye la cantidad de nuestras presas, su valor económico tiende a aumentar, de modo que la pesca se intensifica. Esto significa que una vez que se han agotado las especies de predadores, la presión de pesca pasa a las especies que se alimentan de plantas, haciendo que baje rápidamente el número de herbívoros en los arrecifes de coral.