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La Fed si prende gioco della politica?

CAMBRIDGE – Nel recente dibattito con il suo avversario Hillary Clinton, il candidato presidenziale repubblicano Donald Trump ha insistito sul fatto che il Presidente della Federal Reserve Janet Yellen è politicamente motivata. La Fed, sostiene Trump, sta applicando un’overdose di stimoli monetari per ipnotizzare gli elettori e far credere loro che la ripresa economica è in corso.

Non è un’idea del tutto folle, ma io non riesco proprio a capirla. Se la Yellen si ostina a mantenere i tassi di interesse in un congelatore, perché negli ultimi mesi sta cercando di promuovere tassi a lungo termine, insistendo sul fatto che la Fed rischia di alzare i tassi più rapidamente di quanto crede il mercato attualmente?

 1972 Hoover Dam

Trump and the End of the West?

As the US president-elect fills his administration, the direction of American policy is coming into focus. Project Syndicate contributors interpret what’s on the horizon.

Ai banchieri centrali è stato detto ovviamente di aiutare le imprese prima delle elezioni, consentendo all'inflazione di salire e di mantenere l'occupazione in forte espansione. Durante la campagna per la rielezione del Presidente degli Stati Uniti Richard Nixon nel 1972, Nixon ha fatto una severa ramanzina al Presidente della Fed Arthur Burns sulla necessità di dare impulso all’economia per aiutarlo a sconfiggere il suo concorrente democratico, George McGovern. Nixon ha vinto clamorosamente, ma le politiche di Burns hanno avuto effetti sull'inflazione degli anni ‘70 a livello mondiale e hanno portato avanti la rottura del sistema post-bellico di tassi di cambio fissi. Gli effetti a lungo termine sono stati catastrofici.

La Yellen lancerà una replica dei vecchi anni ‘70, quando l'inflazione degli Stati Uniti raggiunse la doppia cifra? Ne dubito. Anche se non è difficile immaginare che la Yellen tiene Trump nella stessa scarsa considerazione che lui tiene nei confronti del Presidente della Fed, la maggior parte degli osservatori non vede segnali sul fatto che l'inflazione è proprio dietro l'angolo.

È vero, alcune persone insistono ancora sul fatto che se la Fed non alza con urgenza i tassi di interesse e frena l'offerta di moneta, l'economia degli Stati Uniti farà la fine dello Zimbabwe (dove l'inflazione ha superato di gran lunga il 25.000% a fine 2008). Ma la discussione secondo la quale l’espansione di bilancio della Fed si tradurrà in un’inflazione alta è stata enormemente fraintesa negli ultimi sei anni. L'inflazione negli Stati Uniti è stata costantemente al di sotto del target e, ancora oggi, i rendimenti dei bond riflettono un profondo scetticismo sul fatto che la Fed ha la volontà o la capacità di sostenere la crescita dei prezzi al target ufficiale del 2% su base omogenea.

Infatti, le banche centrali che hanno provato ad alzare i tassi prematuramente, compresa la Banca centrale europea e la Banca nazionale svedese, sono state costrette a invertire la rotta, e la Fed vuole evitare tale destino. L'economia statunitense sta performando molto meglio in questi giorni, e il momento di alzare i tassi è vicino.

Ma dedurre che l'avvio immediato di ulteriori aumenti è un gioco da ragazzi è ridicolo. In realtà, vi è ancora un progetto al ribasso sui tassi di interesse in tutto il mondo, con la Bce e la Banca del Giappone che sono ancora in modalità allentamento, così come lo sono molte banche centrali più piccole. La Fed sta già consentendo un certo inasprimento semplicemente non facendo finta di niente e lasciando che il dollaro si apprezzi.

A essere onesti, le banche centrali non sono immuni alla manipolazione e la lotta contro le pressioni politiche è una battaglia senza fine. Durante la crisi finanziaria, le autorità monetarie sono state chiamate ad assumere poteri di emergenza temporanea, tra massicci acquisti di titoli di Stato e del settore privato. Per la maggior parte, compresa la Fed, non vi è ancora alcuna uscita in vista, e questo ha reso il problema dell'isolamento politico più difficile, con o senza un’elezione.

Alcuni credono che l'unica salvezza è un ritorno al periodo aureo della fine del 1800, quando i governi avevano fissato il prezzo della loro moneta in oro, lasciando poco spazio a interferenze politiche. Purtroppo, i fanatici dell'oro sembrano sorprendentemente - o forse volutamente - ignorare le crisi finanziarie croniche e le profonde recessioni di quel periodo. In ultima analisi, il gold standard è crollato, dopo che i governi sono stati costretti ad abbandonarlo durante la prima guerra mondiale e, successivamente, non sono mai stati in grado completamente di ristabilire la fiducia del pubblico.

Altri pensatori lungimiranti vedono le criptovalute private come Bitcoin come il futuro del denaro, sostenendo che essi ignorano del tutto la politica. Ma anche questo è molto ingenuo. I governi sono già in grado di bloccare la circolazione di criptovalute nell'economia legale, limitando l'accesso bancario, imponendo leggi fiscali, e impedendo anche che i negozi al dettaglio li accettino. (E, come spiego nel mio nuovo libro The Curse of Cash, il Bitcoin non può essere considerato un sostituto a lungo termine delle fatture di grosso taglio).

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Sì, la tecnologia blockchain è molto eccitante e probabilmente avrà molte applicazioni nel settore bancario, finanziario e in tutta l'economia. Ma non c’è garanzia contro l’influenza politica sull'inflazione. Nella lunga storia della moneta, dal conio all'avvento della banconota, il settore privato può innovare, ma in ultima analisi, il settore pubblico se ne appropria. Alla fine della giornata, il governo sarà sempre in grado di controllare le regole.

Ironia della sorte, il modo migliore per isolare le banche centrali dalla pressione politica sarebbe quello di espandere il loro kit di strumenti per consentire una politica di tassi di interesse negativi efficace, anche se questo richiederà del tempo (come ho anche discusso nel mio libro). Nel frattempo, la Fed e le altre banche centrali dovranno continuare a camminare sul filo del rasoio che li lascia particolarmente vulnerabili alle pressioni esterne. Fortunatamente, la Fed ha un Presidente in questo momento che è in grado e disposto a scendere in campo contro tali pressioni.