Réinventer la photosynthèse

PASADENA – Pendant des décennies, le développement de sources d’énergie renouvelable – et les débats de politiques publiques qui l’entourent – a surtout porté sur la production d’électricité. Pourtant plus de 60 % de l’énergie mondiale tire sa source directement de combustibles chimiques (principalement d’origine fossile), sans conversion intermédiaire en électricité. Aucune initiative réaliste pour contrer le réchauffement planétaire par la réduction des émissions de carbone ne peut ignorer cette contrainte fondamentale.

En fait, aux États-Unis et dans les autres pays industrialisés, bon nombre d’activités qui reposent sur les combustibles fossiles (comme le transport aérien ou la production d’aluminium) ne peuvent être restructurées pour fonctionner avec l’alimentation électrique. En outre, les combustibles fossiles sont également nécessaires à la production d’électricité, tant pour répondre à la demande que pour compenser l’intermittence des systèmes d’énergie renouvelable comme l’énergie éolienne ou solaire. Existe-t-il vraiment une option énergétique à faible émission de carbone de même magnitude que les combustibles fossiles ?

Une filière prometteuse, la photosynthèse artificielle, utilise des matériaux non biologiques pour produire des combustibles directement du rayonnement soleil. L’éclairage du soleil est une source d’énergie pratiquement inépuisable, alors que l’énergie conservée sous la forme de liaisons chimiques – comme celle obtenue dans les combustibles fossiles – est facilement accessible et à haut rendement. La photosynthèse artificielle conjugue ces deux caractéristiques dans une technologie viable susceptible d’offrir les mêmes paramètres en matière de sécurité énergétique, de pérennité environnementale et de stabilité économique.

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