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La riqueza de las naciones ante una crisis sanitaria

NUEVA YORK – Aunque el impacto de la COVID‑19 sobre la economía global todavía es muy incierto, puede ser desastroso. El 5 de marzo, la Organización Mundial de la Salud había identificado 85 países y territorios con casos activos de COVID‑19 (un aumento respecto de los 50 países de la semana previa). En todo el mundo se han informado más de 100 000 casos y 3800 muertes, y es casi seguro que estas cifras no expresan la total magnitud del brote.

Para comprender de qué manera la epidemia puede causar una recesión mundial (o algo peor), basta remitirnos a La riqueza de las naciones (Adam Smith), libro I, capítulo 3: «La división del trabajo está limitada por la extensión del mercado». Es evidente que la pandemia puede causar un shock de oferta negativo, si la cantidad de mano de obra disponible se redujera rápidamente debido al contagio (o la muerte) de personas en edad de trabajar. Peor aún, el pánico al contagio puede interrumpir cadenas de suministro cruciales. Los medios ya están muy atentos a cadenas de suministro transfronterizas en las que participan China, Corea del Sur y otros países que están en la primera línea de la epidemia; pero estos nodos, vinculados con empresas de todo el mundo, sólo son la punta del iceberg.

Además, el coronavirus también pone en riesgo las cadenas de suministro locales. Con su difusión aumentará la interrupción de conexiones entre compradores y vendedores (intermedios y finales). Sobre todo, la «extensión del mercado» se reducirá, y los beneficios de la división del trabajo (uno de los principales motores de la «riqueza de las naciones») serán cada vez menos, ya que se necesitarán más recursos para producir internamente lo que antes se importaba más barato de otros países. Un regreso, incluso transitorio, a la producción de subsistencia o a la autarquía supone un enorme perjuicio económico.

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