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Peut-on éviter une guerre commerciale ?

BERKELEY – La question la plus fréquemment posée aux économistes spécialistes des questions internationales est aujourd’hui celle-ci : « Assistons-nous au début d’une guerre commerciale ? » On ne peut y répondre simplement  par « oui » ou par « non ». Au contraire d’une guerre armée, aucune déclaration gouvernementale ne marquera le déclenchement des hostilités. Tout au long de l’histoire, on a augmenté ou baissé les droits de douane, pour de bonnes ou de mauvaises raisons.

En outre, même lorsque les raisons sont mauvaises, une augmentation des droits de douane ne provoque pas toujours des représailles des pays visés. Ainsi la surtaxe générale de 10% sur les importations, imposée en 1971 par le président Richard Nixon, qui dans une certaine mesure violait non seulement l’Accord général sur les tarifs douaniers et le commerce (précurseur de l’Organisation mondiale du commerce) mais la loi-même des États-Unis, n’entraîna-t-elle aucunes représailles étrangères.

Le danger d’événements montés en épingle sur lesquels on perdrait tout contrôle n’en disparaît pas pour autant. La Chine a clairement fait savoir son intention de répondre aux mesures décidées par les États-Unis, ce qui soulève le risque d’une escalade auquel un dirigeant américain imprévisible pourrait se laisser prendre. Le 5 avril, la menace du président Donald Trump d’établir des droits de douane sur 100 milliards de dollars d’exportations supplémentaires chinoises, en réponse à la réaction de la Chine aux mesures prises un peu plus tôt à son encontre, témoigne précisément de ce risque d’escalade. 

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