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路德国王仍未醒

美国剑桥—自工业化时代萌芽以来,一个一再发生的担忧是技术变革会导致大规模失业。新古典经济学家预言这不会发生,因为人们会找到其他工作,只是痛苦调整的时间可能会比较长。总的来说,这一预言是对的。

自工业化时代以来,200多年的创新史为世界各地的普通人创造了更高的生活水平,与此同时,失业并没有出现大幅增加的趋势。但是,问题仍然很多,最突出的要数不平等性的波动和越来越可怕的战争。不过,平心而论,放眼全世界,人们的寿命更长了,工作时间更短了,生活也更健康了。

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但不可否认,当今技术变迁加速并从根本上深化了变革。在一片被广为引用的1983年的文章中,著名经济学家里昂惕夫表达了一种忧虑:现代技术变迁的速度太快,以至于许多工人来不及做出调整,他们将会被时代抛弃,就像汽车的出现宣告马匹退出历史舞台一样。真有数百万计的工人会经历这一命运?

随着亚洲工资的提高,工厂管理者已开始寻求用机器人代替工人,即使在中国也是如此。正如智能手机的出现助长了互联网接入的繁荣,在线购物将让大批零售业岗位消失。包络定理表明,从世界范围看,技术变迁可以轻而易举地造成工作岗位每年减少500—1000万个幸运的是,到目前为止,市场经济一直表现出惊人的弹性,足以吸收这些变迁带来的冲击。

一个特别但具有说明性的例子是职业象棋。在20世纪七八十年代,很多人担心电脑迟早会压过人类棋手,到那时,象棋选手就要成为时代弃儿了。最终,在1997年,IBM的计算机“深蓝”在番棋赛中击败了国际象棋世界冠军卡斯帕罗夫。很快,潜在象棋比赛赞助者就不再花费数百万美元组织人类象棋锦标赛了。世界冠军难道不是电脑吗?他们问道。

如今,顶尖象棋选手仍可以过上优渥的生活,但收入比顶峰期低了不少。与此同时,用真实值(经通胀调整)衡量,二流棋手在锦标赛和表演赛中互动获得的收入大大低于20世纪70年代。

尽管如此,还是发生了很有意思的一幕:如今,以做职业棋手为生的人数比以前多了很多。许多国家对国际象棋产生兴趣的年轻人数量出现了迷你井喷,这部分要归功于电脑程序和在线比赛的普及。

许多家长把下象棋视为脑残电子游戏的很好的替代品。亚美尼亚和摩尔多瓦等国还规定学校必须开设国际象棋课。结果,成千上万棋手如今出人意料地可以通过教小孩下棋获得很好的收入,而在“深蓝”诞生之前,只有几百人可以真正靠国际象棋为生。

比如,在很多美国城市,好的国际象棋老师时薪高达100—150美元。昨天的失业棋手如今每年可以赚到数十万美元,只要他愿意。事实上,这只是技术可以让收入更平等的一个例子。善于教棋的二流国际象棋棋手通常收入不亚于顶级棋手,甚至更高。

当然,决定象棋选手收入的市场因素十分复杂,我对情况作了大规模的简化。但基本要点是,市场自有一套没人可以预测的转变就业和机会的方法。

技术变迁并不一定是向上的,转型可能是痛苦的。底特律的失业汽车工人也许完全可以胜任医院技术人员的工作。但是,在多年以汽车为傲后,他可能不愿意做出这样的转型。

我认识一位象棋大师,20年前就以在锦标赛中赢得奖金为傲。他发誓永远都不会去干教导小孩“怎样走马”的行当。但这正是他现在的工作,而教导孩子“怎样走马”所赚的钱比他当一位颇具竞争力的棋手还要多。不过这总比去宰马场当屠夫好。

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当然,这次的技术变迁或许与以前不一样,在将过去两百年的经验推广到未来两百年时需要慎之又慎。一方面,随着技术的进步,人类总是会遇到更加附在的经济和道德问题。但是,即使技术变迁出现了加速,也不意味着未来几十年一定会出现失业的大幅增加。

当然,因技术的快速变迁而导致失业一定程度的增加是完全可能的,特别是在像欧洲这样的地方,在那里,处处是阻碍平稳调整过程的陈规陋习。不过,就现在而言,过去几年的高失业应该主要归咎于金融危机,迟早会回归历史基准水平。人类可不是马。