1

We kunnen de oorlog tegen polio in Pakistan winnen

LAHORE – Ik ben in de jaren tachtig en negentig opgegroeid in Pakistan. Mijn ouders wilden, net als ouders elders in de wereld, dat ik fit en gezond zou zijn en de best mogelijke start in het leven zou krijgen. Ik was zo gelukkig om deel uit te maken van een gezin uit de middenklasse, dat de beschikking had over goede sanitaire voorzieningen en schoon water. Ik kreeg ook inentingen om me te beschermen tegen levensbedreigende infecties als polio en de mazelen.

Maar ik kan me de vele kinderen uit mijn buurt nog herinneren die niet waren ingeënt. Deze vroege ervaringen met kinderen die ik kende en geïnfecteerd werden, vooral door het poliovirus dat zo zichtbaar verminkt, heeft mijn ideeën vormgegeven over de enorme waarde van een goede gezondheid en de kracht van vaccinaties.

Ik woon nu in Londen, maar mijn wortels liggen in Pakistan. Als hoofd van de British Pakistan Foundation help ik filantropen uit de Pakistaanse diaspora te investeren in duurzame en effectieve sociale ontwikkelingsprojecten. Twee maanden geleden ben ik in mijn geboortestad Lahore geweest, de op één na grootste stad van het land, om over van alles te spreken, van de verkiezingen tot de problemen van het dagelijks leven. Toen bracht ik een bezoek aan een weeshuis aan de rand van de stad, opgezet na de aardbeving van 2005 die naar schatting aan 75.000 mensen het leven heeft gekost. Ik was onder de indruk en bemoedigd doordat ruwweg vier vijfde van de 85 kinderen volledig waren gevaccineerd.

De nationale statistieken over inentingen staven de positieve signalen die ik heb waargenomen. In 1994 had Pakistan ruwweg 25.000 poliogevallen, waarvan er vele tot de dood of permanente invaliditeit leidden. Maar dankzij intensieve vaccinatiecampagnes waren er vorig jaar in het hele land nog maar 58 poliogevallen – 70% minder dan in 2011. En de regering en internationale gezondheidsfunctionarissen zijn het eens geworden over een plan om de poliobesmettingen in Pakistan vóór het einde van 2014 volledig te laten stoppen – een historische prestatie die een grote bron van nationale trots zou zijn.