Abriéndose camino por el cerebro

MADRID – Nuestros cerebros son como un bosque tupido -un terreno complejo y aparentemente impenetrable de neuronas interactivas que media entre la cognición y el comportamiento-. El gran desafío consiste en descubrir sus misterios; es decir, averiguar cómo están estructuradas y mutuamente conectadas las neuronas. ¿Cuán cerca estamos de ese objetivo?

En términos generales, el intercambio de información entre los miles de millones de neuronas que conforman el bosque neuronal ocurre a través de dos tipos de estructuras altamente especializadas: sinapsis químicas (la mayoría) y las llamadas uniones comunicantes (un sustrato de una clase de sinapsis eléctrica). La transmisión sináptica química implica la liberación de moléculas específicas, neurotransmisores, que se propagan a través del espacio intercelular e interactúan con receptores específicos ubicados en una neurona adyacente. En la transmisión eléctrica mediada por las uniones comunicantes, las membranas del plasma de las neuronas adyacentes están separadas por un espacio de aproximadamente dos nanómetros (dos billonésimas partes de un metro), pero contienen canales pequeños (las uniones comunicantes) que conectan el citoplasma de las neuronas adyacentes, lo que permite la difusión de moléculas pequeñas y el flujo de corriente eléctrica.

El principal problema cuando se analiza el cerebro es la extrema complejidad de sus conexiones sinápticas. Una red muy densa de procesos ocupa el espacio entre los cuerpos celulares de las neuronas, la neuroglia (células que sustentan y protegen las neuronas) y los vasos sanguíneos. Este espacio (el neuropilo) representa el 90-98% del volumen de la corteza cerebral humana, y se calcula que se producen mil millones de sinapsis por milímetro cúbico de neuropilo.

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