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网络搜索的未来

纽约——让我们想象一下,在谷歌上搜索地址搜到了一系列距离最近的建筑物,这些建筑物按照离搜索地址的远近排序。 这很有可能并不是你想查找的结果。 但在现阶段绝大多数网络搜索中我们也只好如此。 你无法借助所得出的结果直接完成任务,但你能找到相关网页,协助你达到目的。

这种情况已经开始改变。 即使网络世界的注意力已经从搜索转向了社交,搜索却变得越来越有趣。

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让我们广义地思考一下网络搜索的发展。 始作俑者是雅虎,它推出了由真人编辑精心制作的趣味网页目录。 而后领跑的谷歌,其共同创始人拉里·佩奇创造性地将网页不仅按内容,而且按链接网页的数量和质量进行排序。

社交网络开辟了全新的领域。 人们更有可能购买朋友推荐的产品,因此营销人员应当花时间进行社交,融入人们的谈话,而不是用传统的广告打断人们的交流。

但人们在朋友的影响下实施购买或其他行为时又将如何? 可能包含、也可能不含他们所需信息的长长的蓝色链接列表似乎已经过时。

而现在这个问题正在得到解决,呈现在人们面前的绝不仅限于网页背景变得更加靓丽。 这种结构与雅虎原来提供的目录服务有几分类似,但现在不仅能够自动生成、而且更有深度,涉及的范围也更广,早已超越了运动和旅游领域。

举例来说,人们在搜索产品时想找的(现在找到的)并不是一系列网页,而是按一定顺序排列的产品组合。 他们想要的是产品领域的指示图,而不是简单的列表。 其中的难度当然在于每种产品都有自己特定的结构和特色。

以葡萄酒为例: 既可以按价格、年份、原产地分类,也可以分为红酒、白酒或玫瑰红酒,还可以分为有气或无气。 而服装则需要尺寸和颜色——还可能根据个人情况需要进行某些过滤,当然也少不了“立即购买”按钮。

旅游等某些领域甚至更为复杂。 要想准确“描述”旅游,软件需要对时区、飞行时间、中途停留等等有所了解,还要了解经济舱或头等舱、豪华间和标准间、双人间和单人间,以及诸如此类的概念。 旅游也因此发展成一个独立的垂直市场,但先是必应、现在是谷歌(收购ITA软件公司后)可能获得一部分市场份额。

很长时间以来谷歌无需付出多少努力就能继续坐稳网络搜索领袖的宝座,他们把主要经历都放在“准入”领域,完成其自命的“汇聚全球信息,让它们能为所有人有效服务”的目标。 但排名第二的微软却不停出招,于2007年收购了Medstory,2008年又收购了Powerset。(我曾经是这两个公司的投资人,因此我饶有兴趣地关注事态的发展,但收购以后我就没有得到过这两个公司的内部消息)。

Medstory对医疗保健(包括疾病和治疗、药物和症状以及副作用之间的关系)有着深入的理解。 而Powerset则是在任何利益领域创造和定义类似关系的利器,涉及面较广但深度较浅。

这些都发生在几年前——就在雅虎放弃搜索引擎业务,将其移交给微软之前。 也就是在那个时候,比尔·盖茨说出了他个人的至理名言: “动词代表了搜索的未来。” 不过他说这句话是在一次私人晚宴上,这句话后来也没有传开。

在我看来,这句话的含义非常明确: 人们搜索时寻找的不仅是名词或者信息,他们是想采取行动。 他们是想预订航班、预订餐桌、购买产品、治疗宿醉、学习课程、修复渗漏、解决争论,或者用Facebook 偶尔找找人。 多数情况下他们寻找某件东西是为完成某件事情。

必应也因此进行了几次纵向一体化的尝试。 几个月前谷歌也开始做出反应。 它首先收购了ITA软件,该公司为几家旅游预订网站(Hotwire和Orbitz)和Kayak提供基本数据,必应的后台服务也是由这家公司提供的。 必应提供的由用户直接向航空公司和酒店预订的工具令多数经销商感到紧张,而谷歌即将推出服务则让他们更加忧虑。

就在上个月,谷歌收购了Metaweb 及其用户生成数据库Freebase。 如果说Powerset 是理解自然语言、并对其进行“幕后”组织(只有程序员能看到)的工具,那么Metaweb 则允许合作伙伴和最终用户创建数据结构,或在由他人创建的数据结构上添加信息。 比方说, Metaweb/Freebase拥有结构化数据库,广泛收录电影、演员和导演信息。 你可以提问“由罗曼·波兰斯基执导的影片”并只获得符合条件的结果,这些电影由波兰斯基执导,而不仅是有他出现。 你也可以用谷歌试一试。 谷歌很快就会推出类似服务。

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其他相关类别包括商业(含雇主、行业和雇员等实体)、生物、航天和其他很多领域,还包括阐明其相互关系的描述——如图示、时间安排和表格。

多数事务都不是孤立存在的。 它们与其他事务间有着复杂的联系,而通过用动词描述相关信息——如“被谷歌收购的企业”和“与谷歌竞争的企业”——我们就能更准确地描述这个世界。 这也就是说我们的搜索结果会更准确、更有意义。