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致癌季节

当夏季又向我们走来,我们真该花点时间,了解一下太阳阴暗的一面。尽管是地球上所有生命的源泉,太阳也辐射出大量的致癌物质。具体地讲,我们现在知道太阳紫外线的辐射是多数皮肤癌的主要诱因。

长久以来,人们都认为对公众健康危害微不足道的皮肤癌如今也大有流行之势。今年一年,预计全美将新发恶性皮肤癌90,000例,超过8,000人会因此丧生;非恶性皮肤癌也将突破100万例,夺去另外2,000条无辜的生命。恶性皮肤癌已经成了24到35岁的当代女性中发病率最高的癌症。曾几何时,这种病只在五六十岁的男性中流行,而现在,20多岁的女性患基细胞或上皮细胞癌者并不罕见。

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皮肤癌发病率大幅增长的同时,我们对这种疾病的理解也日益深入。50多年来,人们一直怀疑阳光中的紫外线辐射是皮肤癌的最大诱因。澳洲的流行病学数据、人造紫外线照射的动物学研究、以及基因存在问题,无法纠正紫外线DNA伤害的人患皮肤癌的几率,提供了证明联系存在的详尽证据。不久前的研究从分子和细胞的层次上证明:阳光和皮肤癌之间确实存在着因果关系。

紫外线照射导致肿瘤抑止基因产生明确、独特的变化,这种基因能产生一种名为P53的蛋白。P53蛋白参与所谓的"凋亡"过程,命令受损细胞"自我终结",以确保自身的基因缺陷不会遗传给下一代。(这首次显示自我牺牲也许是人类固有的内在特征!)如果细胞变异后受到阳光的损害却不能"自我终结",就会向周围的正常细胞扩散,发生早期癌变,最终完全转化为上皮细胞癌。

但我们怎样告诉人们皮肤癌及预防之道?如果我们的核心信息是"永远不要晒太阳",那么就注定了失败的命运。减少皮肤癌发病率的方法不是开创穴居者文化。

此外,教育公众的时候,我们面临着难以克服的障碍,包括卢浮宫雕像般古铜皮肤的文化内涵、沐浴阳光的纯粹乐趣和人们眼中紫外线的健康功效。面色苍白的男女影星、公司领袖和政坛人物已经少得可怜,这表明晒成褐色的皮肤代表着健康、财富和权力,而不再像过去那样象征劳动阶层的终日辛苦。

人工晒黑业承诺:机器射出的紫外线比太阳的自然辐射伤害要小。但无论哪种情况,晒黑都是人体受伤的反应。皮肤色素细胞产生的微小色素颗粒聚集在细胞核旁,保护DNA免受紫外线侵袭,防止细胞发生变异。究竟紫外线是来自灯泡还是某个星体,这并不重要。

不管自然还是人造,紫外线辐射都会让皮肤过早衰老。无法逃避的讽刺是青少年和年轻女性为增加魅力对晒黑趋之若骛,但这一两次的古铜肤色换来的却是一生皱纹早现、细纹密布和形容枯槁。年青人自认为长生不老,甚至不留意保护一生的美丽,单纯的癌症警告更无法将他们从日光棚中拉开。

但皮肤癌成因公众教育所面临的困难并没有减轻我们的尝试之责。很多其它疾病的成因我们都不了解。但就皮肤癌来说,我们十分清楚预防要做些什么¾而预防总比治疗容易很多。

绝佳的开始方法是确保公众能够获得准确的信息。伪科学及抗衰老行业是潜在错误信息的首要来源,因特网也常会提供有害的误导。令人惊讶的是,病人对因特网的信任程度可以和消费者对电视相媲美:"我在网上看到的,因此一定不会错。"

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同时对日光浴场所的管理急待加强。虽然理发师、美容师、出租司机、酒吧老板和医生都需要执照,经营日光房却鲜有资格要求。但迄今为止,上述所有行业无一能使客户暴露在确定无疑的致癌环境中。除非日光浴行业选择自律,否则病人们应该远离灯泡而采用喷浴:选择人工晒黑。

像已在很多国家取得成果的禁烟活动一样,上述可预防疾病也应当成为综合性教育活动的核心。不仅如此,对人体最外露器官的科学研究将继续找到创新疗法和预防模式,这对其它癌症的治疗可能也有帮助。