An Indian worker conducts checks in the assembly area of the power electronics factory Manjunath Kiran/Getty Images

让未来符合我们的需要

剑桥——未来的工作将为我们带来什么,而我们又将如何去迎接它?迄今为止这样的辩论集中在发达国家,但这个问题将会影响到世界各国。

The Year Ahead 2018

The world’s leading thinkers and policymakers examine what’s come apart in the past year, and anticipate what will define the year ahead.

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在悲观主义者看来,包扩3D打印人工智能物联网在内的这些所谓通用技术的引入将会威胁到劳动力需求,如果没有建立起普遍基本收入等保障社会团结的新形式,未来就很难避免陷入到普遍贫困之中。而在乐观主义者看来,最新技术发展像其他推动人类不断前进的因素一样,有可能实现前所未有的繁荣。

现在断言哪一方的观点正确恐怕还为时尚早。物理学家尼尔斯·博尔曾经说过,“做预测的难度很大,尤其是预测未来。”具体到世界经济这样的复杂系统,了解过去——如过去20年来几乎所有国家制造业就业人数的大幅下滑——本身已经具有很大难度。可能决定最终结局的因果关系或许才是比较容易确定的因素。

大量人类劳动者快速失业并不是第一次发生。19世纪早期勒德分子为反对取代手工纺织生产的机械织机而举行了暴动。近60年后,美国的农业就业人数达到了占总就业人数的53%的顶峰。而今天, 美国的农业就业率已经下降到总就业人数的3%都不到。

事实上,自从不久前的20世纪80年代以来,多数国家已经出现了农业就业人数的大幅下降。在葡萄牙、马来西亚、土耳其和印度尼西亚等某些国家,农业就业人数占比下降了20%以上。而在其他国家,如希腊、意大利、保加利亚、匈牙利、爱沙尼亚、波兰、马来西亚、菲律宾和斯里兰卡,同样出现了超过10%的农业就业比重下降。

而且问题还不仅限于农业。世界银行世界发展指标显示,20世纪90年代后124个上报数据的国家中有一百个制造业在国民生产总值中的占比出现了下降。

但如果就业构成的大幅变化再寻常不过,那么是什么让人们如此惧怕今天由技术驱动的变化?

从根本上说,技术是将“我所发现的世界”转化为“我所希望的世界”的一种方法——从牧场到牛奶、从大豆到鸡柳、从硅到智能手机。而这种转化则有赖于三种形式的知识:工具所嵌入的知识;诀窍、手册和协议所蕴含的知识;以及隐性知识,或者存在于头脑中的诀窍。

多数时候,这三种形式的知识互为补充:就像咖啡和糖一样,其中一种加得越多,就会提升对另一种的需求量。但技术进步偶尔会形成替代关系,就像咖啡和茶一样。曾几何时,人们面朝黄土背朝天的种植下一季作物。而现在,条播机和播种机能更快速省力地完成这项工作。就在不久前,登机牌还是由航空公司的登机人员负责手写。而现在,登机牌已经被发送到我们的智能手机上。正是这些替代效应——也就是替代传统手工技术的机器所蕴含的知识——令我们感到害怕。

但每种新技术在取代一种形式技术的同时,也会创造出其他的技术。第一次工业革命大幅降低了纺织品的成本,从而创造了需求、生产和就业的极度繁荣。同样,就像麻省理工学院的大卫·奥特尔所指出的那样,自动提款机(ATM)取代了人类银行柜员,但同时,大幅降低了银行分支机构的成本,导致分支机构数量大幅增加,从而增加了专注客户关系管理(自动柜员机在客户关系管理方面的效果不太理想)的员工人数。今天,网站已经取代了印刷材料,而网页设计行业也因此应运而生。

但尽管新技术取代了哪些岗位相对比较明确,但更难的是预测如何才能利用新的可能性。早在2001年,因为对带宽的需求很低,许多人都认为互联网的光纤骨干网络已经过度建造。但随后,诞生了 iTunes、 YouTube、 Facebook、 Twitter、 Skype和 Netflix。同样,今天我们正试图在未来世界被发明之前对未来工作的性质进行预测。

新技术最重要的不确定因素就是它们的扩散能力。如果它们无法做到全球扩散,就会扩大不同国家和地区之间的收入差距。固定电话服务和电力的传播能力远逊于枪支和手机。

“知识密度”在某种程度上决定了一种技术具有多强的传播能力。工具和编码容易运输;但传播利用技术所需的知识却完全不同。使用枪支只需要一点点训练,而电力公司则需要配备不同专业的大规模人员团队才能运行发电机、安装和维修输电线路及变电站、控制盗窃并确保客户按时支付电费。那些需要更多样化的知识、更大规模和掌握各式技术的人员团队才能落实的技术其传播速度往往会更加缓慢或者根本无法传播开。

新技术的传播效果往往也取决于其对之前其他技术传播效果有多强的依赖。优步取决于此前手机、汽车和信用卡技术的传播效果。如果实施一项不需要太多知识和其他技术就可以传播的技术,那这项技术的传播甚至很有可能比它所要取代的技术还要快。

这就是人类所谓的技术跨越。就像计算机辅助设计和制造一样,运行3D打印机比掌握用传统方法生产同类部件所需要的所有步骤要简单得多。

人工智能可能使技术不那么依赖知识,也因此更加容易传播。相比之下,物联网可能需要事先传播许多其他技术。在66个国家,电力普及率不足60%;而在26个国家,这一比率甚至停留在30%以下。

最后,技术的传播取决于各国是否有钱购买这项新技术。而这反过来又取决于这项技术是促进它们搜索能在国际上销售的商品和服务还是令这一过程更加复杂。价值链的全球化使得更多国家和地区更容易参与国际贸易,因为每个国家只需要配备不那么复杂的团队就可以实现这一目标;但这样的现象对底特律这样的地区却并非利好,因为那里曾经聚集着完全一体化的行业

归根结底,预测未来并非这篇文章的本意。如果各国能够确保掌握每种新技术并抓住所有新机遇,那么,绝大多数国家就更有可能拥有光明的未来。

翻译:Xu Binbin

http://prosyn.org/YnuTubi/zh;
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