A South Korean watches news the North Korean missile launch at the their store Chung Sung-Jun/Getty Images

危机逼近韩国

首尔—亚洲金融危机过去二十年后,韩国似乎已经学到了教训,克服了极大的困难提高了其经济恢复力。但如今,韩国正面临一系列新的内部和外部风险,可能导致又一场重大经济危机,甚至比二十年前还要糟糕。朝鲜核危机仍在发酵,在这样的情况下,新的经济动荡绝不是韩国所需要的。

1997年7月,一场货币危机在袭击了泰国之后,迅速蔓延到相邻经济体。韩国没有直接受其影响,许多人也相信它不会蔓延开来。但到了11月,韩国突然发生外国资本撤离,加上金融机构无法从海外借贷,韩国国际储备被迅速掏空。

在接下来的一个月中,韩国向国际货币基金组织(IMF)求援,并采取了痛苦的结构性改革。韩国公司和金融机构破产,数百万人丢掉了工作。1998年,韩国经济收缩了5.5%。

但情况在一年后开始好转:GDP大幅上扬11.3%,政府领导的改革在解决结构性弱点方面效果显著,包括监督不力的金融体系和过度举债的公司部门。

结果,韩国经济在抵御2008年全球金融危机方面比大部分国家都做得更好,还会储备远超短期外部负债,公司和银行财务状况良好。从这个方面讲,亚洲金融危机对韩国来说堪称塞翁失马。

但如今,韩国面临着日本在长达二十年的停滞时期中所面临的同样的结构性问题:人口迅速老龄化,劳动力市场效率低下,制度性弱点,以及服务业生产率低迷。

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人口约束日益趋紧。去年,韩国生育率下降到1.17,为世界最低之一,并且还在继续下降。百分之十四的人口年龄达到了65岁(含),到2035年,这一比例预计将升高到28%。随着劳动力的减少和支持老龄人口负担的增加,韩国经济正在失去自生能力。

但问题更大的是韩国劳动力市场效率低下和制度性弱点。据世界经济论坛的最新全球竞争力报告,韩国劳动力市场效率名列全世界第73位,造成这一现象的原因是韩国对雇佣关系的限制非常严格。而在制度评分方面,韩国名列第58名,原因在于过度的政府监管、不透明的公司治理以及政策不稳定。

最后,服务业生产率平均而言只有制造业的45%,而经合组织平均水平为90%。金融、不动产、商业服务以及社区和政府服务等行业的问题尤其突出。

从外部环境看,韩国极易受到朝鲜核威胁升级的影响。在最近几个月中,朝鲜多次发射弹道导弹并进行了一次核试验,其领导人金正恩和美国总统特朗普之间也爆发了嘴仗。在这场口舌之争中,双反格斗威胁将发动“先发制人的打击”,让人更加担心朝鲜半岛可能爆发军事冲突。

目前,美国正在尝试施压中国承担遏制朝鲜核威胁的责任,美国财政部正在考虑对与朝鲜又业务往来的中国个人、公司和银行采取制裁。但尽管中国最近同意更加积极地执行经济制裁,它并不希望朝鲜政权崩溃。

此外,中国也关注其自身对韩国的不满。除了强烈要求撤出美军部署在韩国的萨德系统(中国视之为对其自身安全和地区战略平衡的威胁),中国也在用经济实力报复韩国。

特别是,拜中国禁止旅行团赴韩旅游所赐,今年前八个月中国赴韩游客数量同比下降了49%。此外,中国占韩国出口总量的25%,这意味着其还可以在贸易上大做文章。

更糟糕的是,韩国第二大贸易伙伴——美国,占其出口总量的13%——也在向韩国施压。尽管重申美韩联盟至关重要,但特朗普政府出于担心巨大的双边贸易赤字,威胁要重新谈判双边自由贸易协定。

这一举动将给以来出口的韩国经济造成严重的经济后果,但最紧迫的任务仍然是避免朝鲜半岛军事冲突。在这方面,长期以来一直鼓吹对朝采取“阳光政策”的韩国总统文在寅想实施“平衡的制裁和对话”。但到目前为止,韩国连改善与自身盟友——美国(更不用说中国了)的外交关系都没有做到。重启朝鲜半岛内部对话也看不到任何前景。

这方面的失败让许多韩国人感到担心。反覆莫测特朗普会不惜牺牲韩国(和日本)拯救旧金山吗?这一可能性令人不寒而栗,韩国现在已开始讨论要自己开发核武器或让美国重新在韩国部署战术核武器。而这两种做法都会触怒中国,从而导致朝鲜半岛武装对峙。

20世纪90年代,韩国一直等到大难临头才开始反应。如今,韩国必须将危机扼杀在萌芽状态。这意味着加快国内结构性改革以提高生产率、增强劳动力市场效率、实现制度升级,并打造一个支持现代服务业和创新初创企业的营商环境。这也意味着加强与主要国家之间的经济和外交关系,特别是要和美国和中国一起致力于结束朝鲜核僵局。

这两个日程都不容易实现。但韩国未来的繁荣乃至生存,都取决于未来几个月到几年中其领导人在这两个日程上的作为。

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