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burke1_Alexis RosenfeldGetty Images_dead coral Alexis Rosenfeld/Getty Images

Extraction des richesses sous-marines et destruction de l'environnement

WASHINGTON – Le siège de l'Autorité internationale des fonds marins, l'AIFM, est perché au-dessus de la baie de Kingston en Jamaïque, à l'opposé du lieu où un célèbre pirate, John Rackham (surnommé Calico Jack), fut pendu en guise d'avertissement à ses confrères du 18° siècle. Cette petite agence des Nations unies qui réglemente les eaux internationales, dont l'accès aux gisements minéraux sous-marins situés entre 3000 et 6000 mètres de profondeur, est peu connue du grand public. Mais cela pourrait changer rapidement si la Chine restreint ses exportations de terres rares à titre de représailles contre la hausse des taxes douanières américaines.

Les océans recouvrent 71% de la surface de la Terre, or des terres rares et d'autres minerais très recherchés se trouvent en abondance dans les fonds marins - notamment dans les eaux internationales. L'AIFM gère les droits de l'exploitation des ressources minérales de plus de la moitié des fonds océaniques, et les 168 pays membres de l'organisation peuvent rivaliser pour en bénéficier. Mais étant donné les risques potentiellement graves pour l'environnement liés à l'exploitation de ces ressources, tout le monde pourrait se retrouver perdant si la course vers ces richesses s'exerce sans toute la vigilance requise.

Les minéraux que recèlent les océans sont souvent rassemblés en nodules polymétalliques sur les flancs de volcans sous-marins éteints, balayés par de l'eau chaude s'échappant de fissures dans le plancher océanique. En général ces nodules sont bien plus riches en minerai que les formations minérales que l'on trouve en surface.

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