Richard Thaler Scott Olson/Getty Images

又一个诺贝尔经济学奖惊喜

发自纽黑文——今年诺贝尔经济学奖得主芝加哥大学理查德·泰勒(Richard Thaler)是一个有争议的人选。泰勒以其对行为经济学(及其子领域行为金融学)——也就是从心理学的角度来研究经济学(和金融)——的毕生研究而闻名。但对于一些经济学领域的人来说,这种将心理学研究纳入到经济学研究(哪怕只是其中一部分)的观念就足以对他产生多年的敌意了。

不过我觉的没什么,也感觉诺贝尔文学奖的选择是很棒的。诺贝尔经济学早就授予过给一些可被归类为行为经济学家的人,包括乔治·阿卡洛夫(George Akerlof),罗伯特·福格尔(Robert Fogel),丹尼尔·卡尼曼(Daniel Kahneman),埃里诺·奥斯特伦(Elinor Ostrom)和我本人。随着泰勒的加入,我们这群人如今已经占了所有诺贝尔经济奖得主的6%左右了。

但许多经济和金融专业人士仍然认为,描述人类行为的最好方式是避开心理学,将人类定义为由独立、无情感且受到各类预算限制的自私个体,并将其行为总结成数学优化模型,这要。当然,鉴于泰勒和我已经连续几年被选为美国经济学会(美国经济学者的主要专业组织)主席,可见并不是所有(或是大多数)经济学家都持有这样的观点。但我们的许多同僚无疑却属于这一阵营。

我第一次见到泰勒是在1982年他担任康奈尔大学教授时。我正在这所大学作短期访问,他和我一起在校园里边走边聊了好久,发现我们都有着类似的想法和研究目标。从1991年至今的25年间,他和我在智库机构美国国家经济研究局的主持下共同举办了一系列有关行为经济学的学术会议。

然而在那些年里,就有人对我们的研究议程存在对抗情绪——甚至似乎是真正的仇恨。泰勒曾告诉我说1990年赢得诺贝尔经济学奖的米尔顿·米勒(Merton Miller,于2000年去世)跟他在芝加哥大学的走廊上碰面时甚至连看都不愿看他一眼。

米勒在他1986年发表并被广泛引用的《金融中的行为理性》论文中解释了他的道理(或是上述行为)。米勒承认有时人们是心理现象的受害者,但他坚持认为这些犯错故事跟金融“几乎完全无关”。他在文章结尾的被他的崇拜者所广泛引用:“我们之所以在构建我们的模型的过程中排除掉所有这些故事,并非因为这些故事是无趣的,而是它们可能太过有趣,以至于让人无法把注意力集中在本应成为主要关注点的更具普遍性的市场力量上。”

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另一位本可能在未来夺得诺贝尔奖的金融理论家,麻省理工学院前教授史蒂芬·A·罗斯(Stephen A. Ross,今年3月份意外逝世)也有着类似的说法。在他2005年出版的著作《新古典经济学》中,他同样绕开了心理学而更倾向于建立一种“不受套利意识影响的金融方法论”。换句话说,我们可以在不存在有10美元钞票躺在人行道上的情况下研究很多人类行为。但是有些人的行为会在心理的影响下有所扭曲,我敢打赌一旦他们看见地上的钱就会立刻捡起来。

米勒和罗斯都对金融理论做出了巨大的贡献。但是他们的研究结论不应是对我们所感兴趣的经济和金融力量的唯一描述,而一直以来泰勒都是一项已经证明这一观点的行为研究计划的主要贡献者。

例如,1981年,泰勒和圣塔克拉拉大学的赫斯·谢弗林(Hersh Shefrin)提出了一套“关于自制力的经济理论”去描述人们无法控制自身冲动的经济现象。当然人们没什么理由不让自己捡起人行道上的10美元钞票,这里不存在自制力的问题。但是他们往往难以抵制花钱的冲动。结果大多数人都会发现自己的退休金不够用了。

经济学家需要去研究这些人们反复会犯的错误。在随后的职业生涯中,通过与加州大学洛杉矶分校的什洛莫·贝纳提兹(Shlomo Benartzi)等人合作,泰勒提出了一些机制——就像他和哈佛法学院的卡斯·桑斯坦(Cass Sunstein)在两人合著的《轻推:改善关于健康,财富和幸福感的决定》一书所指出的一样——来改变了这些决定的“选择架构”。让一个具有相同自我控制问题的人可以做出更好的决定。

改善民众的储蓄行为可不是一件微不足道的事请。在某种程度上,这是一个生死攸关的问题,在更普遍意义上,它决定了我们是否能实现生活中的成就与满足。

泰勒在他的研究中表明了该如何更加果断地将经济调查集中在真正重要的问题上。他的研究方案既富同情心又接地气,还为青年学者和社会工程师建立了研究轨迹,标志着一场科学革命的真正而持久的开端。对于他这个人——或者是这个专业——我是再喜欢不过了。

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