A man fills his car up with gas at a station Spencer Platt/Getty Images

Petrolio: il ritorno dell’incertezza

CALGARY – Con la crescita economica globale in aumento quasi dappertutto, i produttori di petrolio stanno sperando sempre più che la recente ripresa dei prezzi continui. Ma se tali aspettative dovessero essere soddisfatte, non solo i produttori dovranno controllare ciò che è in loro potere (mantenendo la disciplina di produzione), ma anche ciò che è al di fuori del loro controllo (la produzione di scisto e il valore del dollaro) dovrà funzionare a loro favore.

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Poco più di tre anni fa, il petrolio (WTI) scambiava sopra i 100 dollari al barile. All'inizio del 2016, tuttavia, i prezzi erano scesi a circa 30 dollari al barile, a causa di una combinazione di domanda debole, offerta alternativa (in particolare petrolio di scisto e gas dagli Stati Uniti) e un nuovo paradigma di produzione OPEC in base al quale il cartello, guidato dall'Arabia Saudita, ha smesso di agire come "swing producer".

A seguito del conseguente crollo delle entrate delle esportazioni e delle entrate di bilancio, l'OPEC ha adottato un nuovo approccio, basato su un accordo di produzione modernizzato con due caratteristiche principali: maggiore flessibilità per i paesi che affrontano condizioni interne particolarmente complesse (come la Libia) e l'inclusione di produttori non appartenenti all’OPEC, in particolare la Russia. Insieme, i paesi OPEC e non OPEC hanno stabilito un limite dal quale i prezzi del petrolio potrebbero aumentare. Con la ripresa della crescita globale e l'emergere di incertezze geopolitiche (che potrebbero limitare la produzione in alcuni paesi produttori di petrolio), i prezzi del petrolio sono rimbalzati a oltre 60 dollari al barile.

L'attuale fase di crescita globale è particolarmente favorevole per il prezzo del petrolio (e di altre materie prime), dal momento che è sincronizzata, reale e, sempre più, auto-rinforzante. È alimentata dalla ripresa simultanea nelle economie di importanza sistemica dell'Europa, del Giappone, degli Stati Uniti e del mondo emergente. Ed è basata su guadagni duraturi nell'attività economica, piuttosto che solo sull'ingegneria finanziaria.

Considerati questi aspetti, la ripresa della crescita globale attuale sta iniziando a generare un circolo virtuoso tra consumi, investimenti e commercio. E quella dinamica potrebbe raccogliere ancora più slancio, soprattutto se le recenti misure a favore della crescita negli Stati Uniti e la guarigione endogena in Europa sono sostenute da riforme strutturali, da una gestione della domanda più equilibrata e da un migliore coordinamento delle politiche internazionali.

In effetti, i rischi al ribasso per i prezzi del petrolio si sono spostati dal lato della domanda al lato dell'offerta. I prezzi del petrolio più alti tendono a erodere la disciplina di produzione nell'OPEC, in particolare da parte di membri (come la Nigeria e il Venezuela) che si sono affrettati a ottenere maggiori introiti per mitigare le difficili condizioni di bilancio, a spese dei loro pari (come l'Arabia Saudita e gli Emirati Arabi Uniti). Questa tendenza rende più difficile il coordinamento con i produttori non OPEC. Aggiungiamo a ciò l'aumento della produzione da fonti alternative (lo scisto) che i prezzi più elevati hanno incoraggiato e gli effetti benefici della domanda sono compensati, se non annullati.

Tuttavia, con alcune modifiche minori all'attuale accordo, i membri dell'OPEC dovrebbero essere in grado di mantenere la loro disciplina di produzione collettiva, supponendo che ne sussista la volontà. Potrebbero trovare più difficile continuare a tenere a freno i paesi non OPEC. Ma, con trattative ponderate che includono conoscenze provenienti dalla teoria dei giochi, anche questo è possibile.

Quando si tratta dei fattori sui quali i produttori di petrolio hanno meno controllo, le prospettive sono meno ottimistiche. Il deprezzamento del dollaro Usa - che è sceso del 10%, in termini ponderati su base commerciale, nel 2017 - ha contribuito a far salire i prezzi del petrolio, ma è probabile che subisca una battuta d’arresto e, in parte, un’inversione. Evitare questo risultato richiederebbe all'Europa e al Giappone di continuare a sovraperformare le aspettative del mercato, sia generali che, più importanti, relative agli Stati Uniti. Inoltre, la Banca centrale europea e la Banca del Giappone avrebbero bisogno di rafforzare la politica monetaria, compresa l'accelerazione dell’allentamento di acquisto di asset su larga scala, più rapidamente di quanto i mercati si aspettino.

Infine, c'è la sfida posta dalla maggiore produzione di scisto. E il fatto è che i produttori tradizionali di petrolio possono fare ben poco per contrastare la probabile risposta dei produttori di scisto ai prezzi più alti.

Detto questo, i produttori di petrolio dovrebbero essere in grado di trattare i recenti guadagni del prezzo del petrolio come una mannaia temporanea, non permanente o addirittura - a meno che non vi sia un notevole shock geopolitico - una tendenza che probabilmente si intensificherà nel prossimo anno. Ciò significa che i produttori dovrebbero resistere alla tentazione di utilizzare le maggiori entrate per nuove spese ricorrenti. E dovrebbero agire rapidamente per rafforzare la loro disciplina collettiva al fine di minimizzare il rischio di un tutti contro tutti che vanifica i meritati guadagni degli ultimi anni.

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