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El nuevo techo del precio del petróleo

LONDRES – Si hay un número que determina la suerte de la economía mundial, es el precio del barril de petróleo. Cada recesión global desde 1970 fue precedida por su encarecimiento (al menos hasta el doble), y cada vez que el precio se redujo a la mitad y se mantuvo bajo durante unos seis meses, siguió una aceleración importante del crecimiento global.

Tras caer de 100 a 50 dólares, el precio del petróleo ahora se mantiene exactamente en este nivel crítico. ¿Será esa cifra el piso o el techo del nuevo intervalo de precios?

La mayoría de los analistas todavía cree que 50 dólares es un piso, e incluso un trampolín, ya que las tomas de posiciones en los mercados de futuros sugieren expectativas de un rebote bastante rápido a 70 u 80 dólares. Pero la economía y la historia sugieren que es probable que sea el techo de un intervalo mucho menor, que puede llegar a los 20 dólares en su extremo inferior.

Para entender las razones, pensemos ante todo en la ironía ideológica que hoy subyace a la economía de la energía. El mercado del petróleo siempre se definió por una lucha entre el monopolio y la competencia. Pero aunque la mayoría de los comentaristas occidentales no lo admita, hoy el principal defensor de la competencia es Arabia Saudita, mientras que los petroleros tejanos amantes de la libertad rezan para que la OPEP reafirme su poder monopólico.