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迷你电网的力量

哈拉雷—尽管在近几年来取得了令人印象深刻的经济发展成就,但非洲仍然在能源方面远远落后,近三分之二的非洲公民用不上电。让人民用上更多的电是一个重要的目标,但扩张电网费钱又费时。与此同时,网下选择也无法满足人民的能源需要。幸运的是,有第三条道路可以帮助填补空白:迷你电网。

迷你电网本质上是本地化的电力网络,可供应多个用户,包括家庭和企业。它们可以与电网相连,但非必须。非洲进步委员会(Africa Progress Panel,本文作者之一是其中的成员)的最新报告指出——并获得了落基山研究所(Rocky Mountain Institute)的一份报告的印证——迷你电网是非洲能源拼图的重要一块。

迷你电网较之将电网扩大到农村和偏远地区拥有巨大的竞争优势,因为它们可以以更快的速度和更低的成本供电。迷你电网所需要的资本投资要小于电网扩张,因此更容易确保融资,这意味着它们可以为原本需要等待多年才能接入电网的社区提供电力。

迷你电网对网下系统也具有巨大的优势:更大的发电量。比如,能提高生产率的农用机械所需要的电力常常是网下家庭系统无法提供的。

此外,迷你电网可以用来增加现有电力系统的恢复力。主电网断电可能影响到为数巨大的企业和家庭,并且难以迅速恢复服务。迷你电网可以确保客户在电网遇到问题时仍然能够获得电力。

尽管具有这些好处,迷你电网帮助解决非洲能源挑战的潜力仍然有待开发。对迷你电网的信任的普及不如世界其他地区,这让非洲更有可能采取网下系统。一个障碍是缺少经过考验的商业模式和充分合理的融资形式。另一个障碍是政策框架常常起到反作用。许多开发商和运营商也缺少必须的知识和经验。

改变的时机已经成熟。联合国可持续发展日程雄心勃勃地提出要在2030年实现能源的全面普及,决策者正在将更多注意力投向电气化,而发展金融机构和合作伙伴则准备了更多的资金。与此同时,可再生能源成本也在下降;能源效率则在改进,不论是发电设备还是用电设备都是如此;而创新性数字技术让电力服务的管理变得更加便利。

迷你电网这样的灵活方案非常适合当下的环境。目前,非洲迷你电网大多是柴油或水力发电系统。但迷你电网可以——也越来越多地——采用太阳能光伏和混合系统的形式,其中混合系统的前景尤其光明。柴油系统面临燃料供应波动或成本增加的风险,而可再生能源发电可能因为天气和季节而产生起伏。混合系统结合了柴油和太阳能或风能,能够降低这些风险。

迷你电网的灵活性还体现在其他方面。迷你电网可以接入国家电网,也可以不接入。它们可以由私人经营,可以纳入公用事业,可以社区运行,也可以采取公私合作模式。它们可以将电力出售给零售消费者、公用事业,或两者同时进行。

那么,非洲政府可以如何利用迷你电网的潜力来帮助扩大能源普及?美国最近的经验表明,尽早采用技术创新,特别是数字管理工具,可以让迷你电网业务模式更具性价比。新技术甚至可以让迷你电网提供商为比常规的基于公用事业的方法效率更高、恢复力更强的电力系统开发全新的组织模式。

美国以及亚洲的经验也强调有利的政府政策和监管的重要性,包括资本补贴。当然,挑战在于非洲各国政府需要围绕适合本地的选择和模式来制定迷你电网战略。这意味着制定合理的电费,建立一致的技术、财务和流程监管框架。同时也要求构建具备必要的技能和能力的劳动力。

在发展电力系统过程中,大部分非洲国家需要考虑和结合多种不同的模式和选择。对许多国家来说,迷你电网可以起到重要作用。如果非洲各国政府坦然接受发电和供电方式的多样性,就能为千百万人提供现代能源,同时让非洲位列全球能源转型前沿。