La red mundial de la microbiología

Hoy en día está de moda hablar sobre los virus computacionales. Esa designación explica el comportamiento de aquellos programas malignos a través de una analogía con sus homónimos biológicos. Pero es igual de esclarecedor imaginar la biósfera de los verdaderos microbios vivos como una red mundial (www) de intercambio de información. En efecto, los microbios vivos intercambian información entre ellos y con su ambiente, utilizando el ADN como los paquetes de datos que circulan por todas partes. La diferencia entre los microbios y los virus computacionales, es que aquéllos no sólo se esparcen, sino que pueden evolucionar, y lo hacen a un ritmo más rápido que los organismos a los que infectan. De hecho, los microbios están bien diseñados para explotar esta diferencia en su provecho en la guerra que a veces se desata entre ellos y otras especies, guerra que para nosotros es enfermedad y muerte.

Esa capacidad de los microbios para transferir información a otros organismos es lo que hace posible la analogía con la red mundial. Al igual que los virus computacionales, muchos virus vivos pueden integrar (descargar o bajar) su propio ADN al material genético (el genoma) de su huésped, y éste posteriormente se puede copiar y transmitir. De hecho, incluso nuestra evolución se explica en parte por estos encuentros con los microbios. Muchos segmentos del ADN humano se originaron por choques históricos con un tipo particular de virus, llamados retrovirus, que “bajaron” su información a las células humanas y la integraron a nuestro ADN.

El campo de la genética molecular, que comenzó en 1944, cuando se demostró que el ADN era el mecanismo mediante el cual se transmitían las características hereditarias, llevó a los microbios al convertirse en el centro de muchas investigaciones biológicas. Los sistemas compuestos por microbios frecuentemente son los modelos más útiles para estudiar la evolución en el laboratorio.

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