US employment Matt Cards/Getty Images

一点都不自然的自然失业率

纽约—通胀始终萎靡不振的国家,失业率为何如此低?对经济学家来说,这是一个根本性的问题。而当经济学家面对一个根本性的问题时,常常会产生根本性的分歧。

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20世纪60年代,我属于叛逆经济学家,拒绝接受我们在50年代所学到的宏观经济学,即由希克斯(J.R. Hicks)、菲利普斯(A.W. Phillips)和托宾(James Tobin)发展出来的“凯恩斯主义”理论。这一理论认为,总需求驱动一切。高失业率只能由需求不足造成,而只能由反常的高需求导致。

这令我们很困扰,因为我们所学到的基本经济理论——由马歇尔(Alfred Marshall)、维克赛尔(Knut Wicksell)和索洛(Robert Solow)所构造的理论——认为一切都由结构性力量驱动。较快的技术进步和较高的工作或储蓄偏好是一件好事,因为它们能够提振劳动力和资本的供给——从而提振就业和投资。但凯恩斯主义者坚持认为结构性力量是坏东西,因为它们让人们失去工作,除非决策者能制造足够的需求匹配供给的增加。

我们得出了一个结论,即至少经济的路径——用失业、通胀和产出增长等常规宏观经济变量衡量——不完全由总需求决定。结构性力量很重要。凯恩斯主义者宣称“需求”主宰一切——增加就业,从而提振投资乃至增长全靠需求——这站不住脚。但他们仍反复强调这一点

宏观经济行为的结构主义视角引出了一个被称为“自然”失业率的概念。这个概念借用两次世界大战期间在欧洲出现的“自然”利率的概念。但“自然”一词很有误导性。

结构主义观点的基本思想是,市场力量是不断波动的,但失业率其实具有回归倾向。比如,如果它低于其“自然”水平,就会向这一水平上升——从而通货膨胀率也会抬头。(当然,新的需求冲击可能让失业卷土重来,并抑制通胀;但“自然率”永远实施着它的向心力。)

但我一贯强调其中的一个问题。“自然率”本身可能因为结构性变化而起落。此外,人的态度和规范的变化也有可能造成影响。

但一个有趣的发展趋势对这一观点构成了挑战。美国和欧元区正处于繁荣期。在美国,失业率到达了非常低的水平,并且没有迹象表明正在向此前的自然率(不管其新水平应该是多少)上升靠拢。在除此之外再无证据的情况下,结构主义模型应预测通胀率已经上升并呈现上扬趋势——而通胀率并没有上升,即使美联储用流动性“漫灌”经济。欧元区的失业率也在下降,尽管通胀率也仍然很低。

如何解释低失业伴随低通胀(或相反)之谜?到目前为止,经济学家——不管是结构主义者还是死硬派凯恩斯主义者——莫衷一是。答案必然是“自然率”并不像光速那样,是一个自然的常数。它可以被结构性力量(技术或人口等)改变。

比如,人口趋势可能会抑制工资增长,降低自然率。从20世纪70年代到21世纪00年代末,人口问题基本上微不足道。如今,婴儿潮一代在相对高薪的岗位上退休,而工资起步相对较低的年轻人仍在涌入劳动力市场。这放缓了给定失业率情况下的工资率的增长,导致给定工资增长率情况下失业下降。

更有趣的是人们的价值观和态度,以及他们对未知和不可知因素的希望和恐惧,对自然率可能造成的影响。这是一片未知之地。

对我来说,一个令人信服的假说是,工人受到2008年金融危机及其所造成的深度衰退的恐吓,变得害怕需求提振和寻找更高薪的雇主——尽管在最近劳动力市场趋紧的情况找工作很容易。由此可推出一个假说,即雇主受困于极低的生产率增长(尤其是过去十年),也不敢提高工资——尽管需求已经回归危机前水平。

我还指出,根据我的模型,随着2015年初美元回归强势、从而进口商品有可能大量涌入美国,企业不敢以相同的价格提供更多产出。不然它们以更低的价格提供与以前同样的产出。它们也拒绝提高雇员的工资。简言之,更多的竞争造成了“超级就业”——低失业和低通胀。

所有这些都不意味着不存在自然失业率,而只意味着自然失业率一点都不自然,也从未自然过。

http://prosyn.org/Jmw9NH5/zh;

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