White House Photo/Pete Souza

Obama de pragmaticus

CAMBRIDGE – Vorige maand heeft president Barack Obama, in zijn toespraak tot de afgestudeerde kadetten van de Amerikaanse militaire academie in West Point, verklaard dat een paar van de kostbaarste fouten van Amerika sinds de Tweede Wereldoorlog niet het gevolg waren van terughoudendheid, maar juist van een “bereidheid zich in militaire avonturen te storten, met weinig oog voor de gevolgen.” Hoewel Obama gelijk zou kunnen hebben, wist zijn toespraak de critici niet te vermurwen die hem hebben beticht van passiviteit en zwakte, vooral met betrekking tot Syrië en Oekraïne.

Deze teleurstelling kan deels worden toegeschreven aan de onmogelijk hoge verwachtingen die Obama in zijn vroege redevoeringen heeft gewekt, waarin hij de kiezers inspireerde met beloften over systeemveranderingen. Anders dan de meeste kandidaten bleef Obama vasthouden aan deze retoriek, zelfs nadat hij er de overwinning mee had behaald in de presidentsverkiezingen van 2008. In een serie toespraken in het eerste jaar van zijn presidentschap liet hij die verwachtingen zelfs nog hoger oplopen, door het doel te formuleren van een kernwapenvrije wereld, te beloven het Amerikaanse beleid in het Midden-Oosten te zullen herzien, en te verklaren dat hij “de geschiedenis in de richting van gerechtigheid wilde ombuigen.”

Er wordt vaak gezegd dat democratische politici op poëtische wijze campagne voeren, maar op prozaïsche wijze regeren. Toch is er geen reden te geloven dat Obama onoprecht was over zijn motieven. Zijn visie was eenvoudigweg niet opgewassen tegen de recalcitrante en lastige wereld waarmee hij werd geconfronteerd; hij moest zich dus aanpassen. Na slechts één jaar werd de man die een op verandering gericht leiderschap had beloofd een 'transactionele' leider – pragmatisch tot op het bot. En wat zijn critici ook mogen zeggen, dat is een positieve ontwikkeling.

To continue reading, please log in or enter your email address.

Registration is quick and easy and requires only your email address. If you already have an account with us, please log in. Or subscribe now for unlimited access.


Log in

  1. Television sets showing a news report on Xi Jinping's speech Anthony Wallace/Getty Images

    Empowering China’s New Miracle Workers

    China’s success in the next five years will depend largely on how well the government manages the tensions underlying its complex agenda. In particular, China’s leaders will need to balance a muscular Communist Party, setting standards and protecting the public interest, with an empowered market, driving the economy into the future.

  2. United States Supreme Court Hisham Ibrahim/Getty Images

    The Sovereignty that Really Matters

    The preference of some countries to isolate themselves within their borders is anachronistic and self-defeating, but it would be a serious mistake for others, fearing contagion, to respond by imposing strict isolation. Even in states that have succumbed to reductionist discourses, much of the population has not.

  3.  The price of Euro and US dollars Daniel Leal Olivas/Getty Images

    Resurrecting Creditor Adjustment

    When the Bretton Woods Agreement was hashed out in 1944, it was agreed that countries with current-account deficits should be able to limit temporarily purchases of goods from countries running surpluses. In the ensuing 73 years, the so-called "scarce-currency clause" has been largely forgotten; but it may be time to bring it back.

  4. Leaders of the Russian Revolution in Red Square Keystone France/Getty Images

    Trump’s Republican Collaborators

    Republican leaders have a choice: they can either continue to collaborate with President Donald Trump, thereby courting disaster, or they can renounce him, finally putting their country’s democracy ahead of loyalty to their party tribe. They are hardly the first politicians to face such a decision.

  5. Angela Merkel, Theresa May and Emmanuel Macron John Thys/Getty Images

    How Money Could Unblock the Brexit Talks

    With talks on the UK's withdrawal from the EU stalled, negotiators should shift to the temporary “transition” Prime Minister Theresa May officially requested last month. Above all, the negotiators should focus immediately on the British budget contributions that will be required to make an orderly transition possible.

  6. Ksenia Sobchak Mladlen Antonov/Getty Images

    Is Vladimir Putin Losing His Grip?

    In recent decades, as President Vladimir Putin has entrenched his authority, Russia has seemed to be moving backward socially and economically. But while the Kremlin knows that it must reverse this trajectory, genuine reform would be incompatible with the kleptocratic character of Putin’s regime.

  7. Right-wing parties hold conference Thomas Lohnes/Getty Images

    Rage Against the Elites

    • With the advantage of hindsight, four recent books bring to bear diverse perspectives on the West’s current populist moment. 
    • Taken together, they help us to understand what that moment is and how it arrived, while reminding us that history is contingent, not inevitable

    Global Bookmark

    Distinguished thinkers review the world’s most important new books on politics, economics, and international affairs.

  8. Treasury Secretary Steven Mnuchin Bill Clark/Getty Images

    Don’t Bank on Bankruptcy for Banks

    As a part of their efforts to roll back the 2010 Dodd-Frank Act, congressional Republicans have approved a measure that would have courts, rather than regulators, oversee megabank bankruptcies. It is now up to the Trump administration to decide if it wants to set the stage for a repeat of the Lehman Brothers collapse in 2008.