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Unir as fronteiras tecnológicas

LONDRES – A inteligência artificial (IA) e a biotecnologia estão numa trajetória exponencial de crescimento, com o potencial de melhorarem a forma como vivenciamos as nossas vidas e até mesmo prolongarem a própria vida. Mas, poucos levaram em consideração como essas duas tecnologias de fronteira poderiam ser unidas simbioticamente para se enfrentar os desafios globais referentes à saúde e ao ambiente.

Vejamos o ritmo dos recentes desenvolvimentos nos dois campos. A biotecnologia, em termos de custo-benefício, tem vindo a melhorar por um fator de dez todos os anos. O custo de se decifrar o genoma humano caiu de 3 mil milhões de dólares, em 2001, para cerca de 1000 dólares, hoje; um processo que demorava meses, há dez anos, pode agora ser concluído em menos de uma hora. Da mesma forma, com base nos desenvolvimentos atuais, a PricewaterhouseCoopers estima que a contribuição da IA para a produção global atingirá os 15,7 biliões de dólares, até 2030 - mais do que a atual produção da China e da Índia juntas.

No entanto, essas previsões subestimam o impacto económico. As aplicações de IA serão em algum momento tão amplas e incorporadas em todos os aspetos das nossas vidas diárias que provavelmente contribuirão três a quatro vezes mais para a produção global do que a Internet, que hoje representa cerca de 50 biliões de dólares da economia mundial. Além disso, a natureza isolada das análises atuais significa que as potenciais tecnologias combinadas de IA/biotecnologia não foram totalmente consideradas ou avaliadas.

Por exemplo, as tecnologias combinadas poderiam resolver um problema de saúde mundial, como a doação de órgãos. De acordo com a Organização Mundial da Saúde, uma média de cerca de 100 800 transplantes de órgãos sólidos foram realizados todos os anos, desde 2008. No entanto, nos Estados Unidos, existem quase 113 mil pessoas à espera de um transplante de órgãos que lhes pode salvar a vida, enquanto milhares de órgãos em boas condições são descartados todos os anos. Durante anos, aqueles que precisavam de um transplante de rim tinham opções limitadas: ou tinham de encontrar um doador vivo interessado e biologicamente viável ou esperar que um doador falecido viável aparecesse no hospital local.

Mas, com pacientes suficientes e doadores interessados, as grandes bases de dados e a IA tornam possível facilitar muitas mais correspondências do que esse sistema individual permite, por meio de um sistema de doação de rim emparelhado. Agora, os pacientes podem procurar um doador que não seja biologicamente adequado e ainda assim receber um rim, porque a IA pode fazer corresponder doadores a recetores através de uma enorme variedade de relações paciente-doador. De facto, uma única pessoa que avança para doar um rim - seja a um ente querido ou até a um estranho – pode originar um efeito dominó que salva dezenas de vidas, ao resolver o elo perdido numa longa cadeia de pares.  

Desde que os primeiros intercâmbios de rins emparelhados ocorreram em 2000, quase seis mil pessoas receberam transplantes de rins de doadores identificados por algoritmos. Mas isto podia ser apenas o começo do transplante de órgãos facilitado pela IA. A IA já pode identificar possíveis doadores e recetores; no futuro, poderá contabilizar dados ainda mais enriquecidos do paciente, talvez incluindo fatores morais e religiosos, para ajudar nas decisões de sequenciação e triagem (ou seja, determinar se alguém deve receber um transplante antes de outra pessoa).

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O maior obstáculo que impede que estes modelos de IA atinjam todo o seu potencial é biológico. Em teoria, as aplicações de IA podem aproveitar os conjuntos de dados que abrangem todos os doadores de órgãos, vivos e falecidos, e todos os pacientes em todo o mundo. Mas, na prática, há uma limitação de tempo na maioria dos emparelhamentos de órgãos, porque os órgãos de doadores falecidos são viáveis para transplante por apenas um curto período. Para serem emparelhados, os recetores devem estar localizados dentro de um raio geográfico que possa ser acedido a tempo.

Felizmente, a biotecnologia sintética poderia expandir amplamente o alcance dos pares viáveis. A nível global, o mercado de biologia sintética está a crescer rapidamente e prevê-se que ultrapasse os 12,5 mil milhões de dólares até 2024, refletindo uma taxa de crescimento anual composto de 20%. Dentro deste setor emergente, existem empresas (incluindo uma na qual sou investidor) que exploram métodos de preservação e até regeneração de órgãos fora do corpo, potencialmente por vários dias em temperatura ambiente. Isso poderia aumentar as distâncias em que os órgãos podem ser transportados, permitindo assim um efeito de rede ao aumentar-se a dimensão dos conjuntos de dados viáveis a partir dos quais os modelos de IA podem ser aproveitados para se produzir cadeias de emparelhamento mais eficientes.

Aperfeiçoar novas biotecnologias geralmente leva anos. Mas, se forem bem-sucedidas, essas inovações poderão revolucionar grandes áreas da saúde pública, com o regime global de doação de órgãos a ser apenas o início.

As implicações morais e éticas das tecnologias de fronteira de hoje são de longo alcance. As questões fundamentais não foram abordadas adequadamente. Como é que os algoritmos irão ponderar as necessidades de pacientes pobres e ricos? Deverá o órgão de um doador ser enviado a um paciente que esteja distante – potencialmente num país diferente – com baixo risco de rejeição ou a um paciente próximo, cujo risco de rejeição é apenas ligeiramente maior?

Estas perguntas são importantes. Mas acredito que deveríamos colocar em funcionamento as tecnologias combinadas e depois decidir sobre os controlos apropriados. O poder de compatibilidade da IA significa que oito vidas poderiam ser salvas por apenas um doador de órgãos falecido; as inovações em biotecnologia poderiam garantir que os órgãos nunca seriam desperdiçados. Quanto mais depressa estas tecnologias avançarem, mais vidas podemos salvar.

A IA e a biotecnologia estão em rápido desenvolvimento justamente por terem esse potencial de longo alcance. À medida que avançam, devemos continuar à procura de novas combinações para decifrar. Desconfio que descobriremos que subestimámos o seu potencial por tê-las tido em consideração isoladamente.

Read more about the changing nature of value in the age of Big Data, artificial intelligence, and automation.

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  1. haass107_JUNG YEON-JEAFP via Getty Images_northkoreanuclearmissile Jung Yeon-Je/AFP via Getty Images

    The Coming Nuclear Crises

    Richard N. Haass

    We are entering a new and dangerous period in which nuclear competition or even use of nuclear weapons could again become the greatest threat to global stability. Less certain is whether today’s leaders are up to meeting this emerging challenge.

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