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Tre modi per migliorare la salute dei bambini

SEATTLE – Negli ultimi 15 anni, la comunità internazionale ha fatto grandi passi avanti nel miglioramento della salute dei bambini. Ma, con milioni di bambini al di sotto dei cinque anni che muoiono ogni anno per malattie prevenibili e curabili come la diarrea e la polmonite, il lavoro è tutt'altro che finito.

La maggior parte delle persone direbbe che la malaria o anche l’Hiv/Aids sono i principali killer dei bambini. In realtà, la diarrea e la polmonite sono in cima alle classifiche come la più grande minaccia per la sopravvivenza dei bambini - dal momento che sono monitorate da più di 30 anni. Secondo la recente pubblicazione 2016 Pneumonia and Diarrhea Progress Report, le due malattie hanno causato 1,4 milioni di bambini morti l'anno scorso, e un quarto di tutti i decessi di bambini sotto i cinque anni. Raggiungono il numero più alto in Asia meridionale e in Africa sub-sahariana.

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Affrontare i due più grandi assassini di bambini in tutto il mondo può sembrare scoraggiante, ma abbiamo tutte le conoscenze necessarie per dare una risposta efficace. Sappiamo, infatti, quali virus, batteri e parassiti dobbiamo affrontare; quali interventi sono in grado di funzionare; e quali paesi hanno bisogno di loro per la maggior parte.

Solo 15 paesi rappresentano il 72% dei decessi infantili da polmonite e diarrea. Sono i paesi su cui si concentra il Pneumonia and Diarrhea Progress Report. L’analisi degli sforzi nazionali mostra che, mentre la maggior parte dei paesi ha fatto miglioramenti nel corso dell'ultimo anno, il miglioramento in alcuni dei maggiori paesi è stato minimo, e pochi paesi non hanno fatto alcun progresso. La maggior parte delle morti avviene nei primi due anni di vita di un bambino.

Per modificare tale situazione, i governi devono intensificare i loro sforzi per prevenire la polmonite e la diarrea, anche garantendo che i genitori abbiano accesso alle informazioni di cui hanno bisogno per proteggere i loro figli. Qui, è fondamentale che i cittadini comuni si alzino e ritengano responsabili i governi.

La buona notizia è che esistono interventi relativamente semplici che possono fare una grande differenza.

Il primo è l'allattamento al seno. Un intervento a costo zero secolare, l'allattamento al seno esclusivamente per i primi sei mesi di vita di un bambino è uno dei modi più semplici per prevenire sia la diarrea che la polmonite. Il latte materno ha tutti i nutrienti di cui i bambini hanno bisogno per crescere, così come gli anticorpi che aumentano il loro sistema immunitario, proteggendo in questo modo contro le malattie e aiutando ad accelerare il recupero.

Il Progress Report stima che circa la metà di tutti gli episodi di diarrea, e circa un terzo delle infezioni respiratorie, potrebbero essere evitati con l'allattamento al seno. Eppure, i tassi di allattamento esclusivo al seno durante i primi sei mesi di un bambino restano bassi. In dieci dei 15 paesi valutati nella relazione intermedia, meno della metà delle madri allattano esclusivamente i loro figli.

Per aumentare i tassi di allattamento al seno, i governi devono garantire che le madri ricevano la guida e l'aiuto di cui hanno bisogno. Ciò implica: formare gli operatori sanitari, creare reti di sostegno a livello comunitario, come i gruppi da madre a madre, investire in campagne comportamentali e creare una cultura in cui l'allattamento al seno è benvenuto e incoraggiato.

Il secondo intervento critico prevede il miglioramento dell’acqua, di servizi igienico-sanitari e di igiene nelle case e nelle comunità. A livello globale, secondo l'UNICEF, circa 2,4 miliardi di persone ancora non hanno accesso ai servizi igienico-sanitari moderni, e 663 milioni non hanno accesso a fonti d'acqua sicure. Molti ragazzi non hanno ancora l'acqua potabile, accesso a servizi igienici di base e le buone pratiche di igiene.

La scarsa qualità dell'acqua e la mancanza di sistemi igienico-sanitari affidabili per il trattamento dei rifiuti umani giocano un ruolo importante nella diffusione di malattie. L’UNICEF riferisce che qualcosa di semplice come il lavaggio delle mani con il sapone può tagliare i tassi di diarrea e infezioni respiratorie di oltre il 40% e il 25%, rispettivamente.

Investendo non solo in sistemi per fornire acqua potabile e servizi igienico-sanitari, ma anche in programmi educativi che incoraggiano migliori pratiche igieniche e l’uso di servizi igienici, i governi possono spezzare un circolo vizioso di diarrea e malnutrizione che causano un danno fisico e cognitivo irreversibile. I bambini che aiutano hanno maggiori probabilità di essere in grado di frequentare la scuola, e crescere come adulti sani e istruiti.

Il terzo intervento chiave è la vaccinazione. I vaccini rappresentano l'intervento più efficiente dal punto di vista dei costi per prevenire le malattie infantili, ed esistono già per le cause più comuni di batteri di polmonite (pneumococco e Hib) e per le principali cause di diarrea (rotavirus). Eppure, la metà dei bambini del mondo vive in aree in cui il vaccino pneumococcico non è disponibile attraverso un programma di immunizzazione nazionale, e solo il 15% dei bambini nei paesi più poveri del mondo ha accesso al vaccino contro il rotavirus.

Rendendo i vaccini disponibili attraverso programmi di immunizzazione nazionali, i governi possono proteggere tutti i bambini da malattie che hanno più probabilità di danneggiarli o ucciderli. Saranno inoltre necessari sforzi per garantire che le famiglie usufruiscano dei servizi di vaccinazione, compresa l’educazione dei genitori al loro valore.

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La polmonite e la diarrea non dovrebbero ancora influenzare in maniera così determinante la vita dei bambini. Nessun singolo intervento sarà sufficiente. Ma l'implementazione accelerata e coordinata dei tre interventi descritti qui potrebbe rivelarsi un lungo cammino verso la prevenzione della polmonite e diarrea, soprattutto per i bambini più vulnerabili, consentendo loro di condurre una vita sana e produttiva.

Traduzione di Rosa Marseglia