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Redistribution ou inclusion ?

RIYAD – La question de la montée des inégalités des revenus a occupé une grande place cette année au Forum économique mondial de Davos. Comme chacun le sait, l'économie des États-Unis a connu une croissance considérable au cours des trois dernières décennies, ce qui n'a pas été le cas du revenu familial médian. 1% des personnes les plus riches du monde (et a fortiori, 0,01% de ce même groupe) se sont accaparé la plupart des gains, un fait que les sociétés sont peu susceptibles de tolérer bien longtemps.

Beaucoup craignent qu'il ne s'agisse d'un phénomène mondial ayant des causes similaires partout dans le monde, une des thèses principales du célèbre livre de Thomas Piketty Le Capital au XXIème siècle. Mais cette proposition peut être dangereusement trompeuse.

Il est essentiel de distinguer l'inégalité de productivité entre les entreprises, de la répartition inégale des revenus au sein des entreprises. La traditionnelle bataille entre le travail et le capital a porté sur ce dernier, où ouvriers et propriétaires se sont disputés leur part du gâteau. Mais il existe étonnamment de profondes inégalités dans la productivité des entreprises, ce qui signifie que la taille du gâteau varie radicalement. Cela est particulièrement vrai dans les pays en développement, où il est fréquent de trouver des différences de productivité d'un facteur de dix au niveau provincial ou étatique et plusieurs fois supérieur au niveau municipal.

Ces deux sources très différentes d'inégalités sont souvent confondues, ce qui empêche la lucidité sur l'un ou l'autre. Toutes deux sont associées à une fonctionnalité similaire de la production moderne : le fait qu'elle requiert beaucoup d'intrants complémentaires. Cela inclut non seulement les matières premières et les machines qui peuvent être expédiées, mais aussi de nombreuses compétences de main-d'œuvre spécialisée, de l'infrastructure et des règlementations, qui ne peuvent pas être déplacées facilement et doivent donc être regroupées dans un même espace. Une pénurie de l'un de ces intrants peut avoir des effets désastreux sur la productivité.