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颠覆性技术究竟有多可怕?

坎布里奇——熙熙攘攘的无人驾驶车流令我相信过不了多久路上就会满是无人驾驶的轿车和卡车。同样,我相信人工智能革命将允许电脑和机器人完成许多现在白领员工才能完成的任务。

因此,很多人为工作岗位堪忧者——或者已经被最新突破性技术所击败者忧心重重并不令人惊讶。如果卡车和出租车实现无人驾驶,那么成百上千万现在驾驶卡车和出租车的男人和女人命运将会如何?如果电脑能够记账和看病那么会计和医生身上将会发生什么?

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有分析人士估计因为保持现有的商品和服务产量需要的员工人数大幅减少,将会有相当大比例的工作岗位成为多余的。

我听说过这样的担忧,而且认为这种担忧无法被轻易解除。但我乐观地认为,美国至少能够成功适应新的技术。或许会有一些人成为输家,另外一些人成为赢家,但美国公众作为整体将生活得更加富足。而且那些因为新技术而失去工作的人会很快找到其他工作。

我认为担心新技术会造成大规模失业是没有理由的。技术上的改变能够增加经济产出并提高民众潜在的生活标准。那些想要工作的人可以继续找到工作。

我为什么这么乐观?一言以蔽之:是因为历史。快速的技术变化已经不是第一次发生了。多年来替代个人劳动者的机器和电脑技术革命我们已经亲身经历过。但尽管商业周期起起落落,美国经济仍然实现了充分就业。

在制造业领域这种现象是最为显著的。多年来,机器人和自动化机械旨在取代从事制造的产业工人,导致该领域就业从1950年的1300万下降到目前的900万,而同期的实际制造业产出值却上升了75%。而那些曾经在制造业就业的民众已经在经济其他领域找到了工作。

工人也已在一系列服务业中被电脑所取代。我们已经看不到太多电梯操作者。接线员也已经逐渐消失了。多数人在机场利用自动登机设备打印登机牌。律师事务所和会计师事务所利用电脑来完成曾经由专业员工来完成的工作。

而目前美国的失业率仅为4.9%,甚至低于近几十年的平均数。美国大学毕业生——占美国总劳动力的40%以上——失业率仅有2.7%。因为大学毕业生在年轻群体中所占的比重高于老年群体,随着该群体年龄增长及其在劳动力中所占份额的增加,整体失业率将被控制在低水平上。

机器人和电脑使用增加所带来的单位工人产量增长也能缩短工作时间并使民众享受更多闲暇。目前美国员工年平均工作1,790小时,工作时间比德国工人长30%,后者年均工作时数仅为1,371小时。

单位员工工作时数的减少意味着生活品质的改善,包括延长休假时间和周末。减少工作时间也将为旅游、外出就餐和为服务业从业者创造更多就业岗位的其他活动提供机会。人口老龄化将增加对医院和养老机构服务人员的需求。

上述趋势将会推动服务业人员需求,该行业现已占到美国就业总量的81%以上。美国服务业工作人员所占比例逐年增加;那些在制造业或建筑业失去工作的人可以在服务业找到新的工作。

而电脑和机器人根本无法取代其中的许多工作。尽管它们可以提供老年人越来越需要的某些服务,但实际接触客户和患者的服务是它们所无法提供的。进行职业选择的人应当在选择时牢记这样的原则。这也可以实现未来控制失业率的目标。

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美国目前的失业率还不到欧盟的一半。之所以有这样的差异存在很多理由;但关键问题是美国没有劳动法和工会规定,阻止员工和企业去适应新的技术。如果美国保持一个相对自由的劳动力市场,员工将能很好地适应不断变化的技术。

翻译:Xu Binbin