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¿La producción de petróleo alcanzó un pico?

El ifn del petróleo abundante

OXFORD – A lo largo de la historia de la industria petrolera, el miedo y la preocupación por el inminente agotamiento de las reservas de petróleo ha sido un tema recurrente. Estos sentimientos muchas veces se propagan y se apoderan de la imaginación pública cuando se produce un rápido incremento de la demanda petrolera, aumentos sostenidos de los precios energéticos e incertidumbre geopolítica. De modo que el discurso de hoy sobre la escasez de petróleo, que comenzó a principios del siglo pasado, no debería causar sorpresa.

Quienes creen en la escasez de petróleo apuntan al sostenido incremento promedio anual de los precios del petróleo desde 2002 hasta 2008, a la producción menguante en muchas zonas del mundo y a la falta (hasta hace poco frente a las costas de Brasil) de hallazgos de petróleo de gran escala en las últimas décadas. Todos estos factores llevan a creer que la producción de petróleo alcanzó un pico. Frente a la implacable presión del sector de demanda, motivada principalmente por los países de alto crecimiento como China e India, algunos predicen precios energéticos estratosféricos, escasez de oferta, dificultades económicas y sociales y hasta guerras por los recursos.

Dado que el petróleo es un recurso no renovable, en un sentido el mundo siempre se queda sin petróleo. A menos que la demanda global decaiga, en algún momento en el futuro la producción de petróleo alcanzará un pico y terminará extinguiéndose. Pero esta predicción es casi una tautología. Para que sirva de algo, quienes creen en la escasez del petróleo deben estar en condiciones de predecir cosas como el momento en que se produce el pico de petróleo, la situación de la demanda cuando la producción petrolera alcance ese pico y el patrón de la declinación.