La era de la epigenética

LONDRES – Hace cincuenta y un años, James Watson, Maurice Wilkins y Francis Crick fueron galardonados con el Premio Nobel de Medicina por su descubrimiento de la estructura del ADN –un avance que inauguró la era de los genes. Desde entonces, el campo de la genética ha avanzado significativamente, en particular por los resultados del Proyecto del Genoma Humano que, en 2003, identificó la totalidad de los aproximadamente 23,000 genes y 3 billones de pares de bases químicas en el ADN humano a fin de examinar numerosas enfermedades raras.

Sin embargo, a pesar de la evidencia de que gran parte de las enfermedades tienen un claro componente genético, solo se ha encontrado una fracción de los genes que las explican. Además, los científicos en ese campo siguen intrigados por el hecho de que la mayoría de los gemelos idénticos (que comparten el 100% de sus genes) no mueren de las mismas enfermedades. Como resultado, muchos en la comunidad científica están empezando a pronosticar una disminución del papel de los genes para determinar las causas principales de las enfermedades.

Es muy pronto para descontar a la genética, sin embargo, debido a la ciencia de la “epigenética” –el estudio de mecanismos para activar o desactivar genes, y cambiar así la manera en que se desarrolla una célula sin alterar el código genético– está ganando impulso. En efecto, el Premio Nobel de Medicina de 2012 lo recibieron John Gurdon y Shinya Yamanaka por revolucionar el entendimiento de los científicos sobre cómo se desarrollan las células mediante una reprogramación del ADN y las células sin alterar su estructura genética.

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