La próxima frontera de la genética

En 1974 publiqué un artículo científico titulado "La genética del Caenorhabditis elegans ", también conocido como nematodo. Su primera frase decía: "Uno de los principales problemas por resolver de la biología es la manera como los genes pueden especificar las estructuras complejas que se encuentran en los organismos superiores". Esto sigue siendo cierto hoy en día. ¿Cómo los genes crean órganos, huesos o piel, y especifican su función? ¿Nuestra lentitud en descubrir la solución se ha debido a las dificultades que hemos tenido para elegir el organismo correcto que se debe estudiar?

Hasta principios de la década de 1960, la gran pregunta sin respuesta de la biología era mucho más modesta: ¿cómo determina el ADN a la más simple de las proteínas? Pero luego quedó claro que todo lo que había que hacer era tomar un gen y secuenciarlo, tomar una proteína y secuenciarla, y simplemente traducir el uno en la otra. En principio, podíamos descubrir lo que hacen los genes simplemente leyendo su lenguaje químico.

Por supuesto, no teníamos las herramientas adecuadas en ese momento. Teníamos herramientas primitivas para secuenciar las proteinas, de modo que pudimos descifrar su estructura química. Pero no pudimos resolver la química de los genes. Todo lo que pudimos hacer fue seguir el procedimiento estándar (de una lentitud exasperante) creado por Gregor Mendel, quien fundó la genética en el siglo XIX. Según Mendel, la presencia de un gen en un organismo únicamente se confirma cuando encontramos una forma alternativa del mismo, llamada alelo . Por ejemplo, Mendel sólo pudo decir que había un gen que determinaba la altura de una especie de planta cuando descubrió mutantes enanos de la misma especie.

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