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拥抱科学

从长远来看,经济发展主要来源于革新技术的发明与推广。印刷机的发明使科技革命成为可能,蒸气机的发明为工业革命创造了条件,而印度摆脱饥荒则主要依靠提高农业产出¾也就是所谓的“绿色革命”。计算机和互联网的普及带来了今天的全球化时代。因此,很多全球最困难问题的解决,至少是部分解决实际就有赖于新的技术,这些技术可以让许多原有的复杂问题迎刃而解。

比如非洲的贫困问题。人们做出了能够想到的所有解释,这些说法都一味强调非洲人自身的原因。但只要到非洲村庄里亲自走走,就不难发现问题更多地涉及在恶劣自然条件下人类的生存努力,而不是非洲所特有的所谓独特社会问题。

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非洲农民每公顷土地的粮食产量小于等于世界其它地方农民的三分之一,这导致了饥荒泛滥,而沉重的疾病负担更让本来困难的境况雪上加霜。疟疾是非洲面临的独特挑战,这在很大程度上要归咎于非洲的蚊虫种类,它们把传播疟疾病毒当成了家常便饭。其它热带寄生虫病也给非洲造成了沉重的负担。如果再加上道路破旧、车辆稀少等诸如此类的实际困难,就演变成了经济上的隔离和闭塞。正因为如此,生存的挑战才变得异常严峻。

但我们有着实际的解决办法,因为简单、廉价的技术可以解决很多具体问题。比如可以用改进作物品种适应非洲自然条件的办法提高农作物产量,此外补充土壤和管理水资源也可以对产量有所帮助。

疟疾可以通过新型长效蚊虫网和新一代特效药加以控制。其它的热带疾病也能够很好地加以控制,而且安全饮用水领域的实用技术也可以大幅度降低腹泻的发病率。手机、当地无线互联网和更多修建公路能够有效地打破非洲村庄在经济上与世隔绝的地位。

捐助国不断要求非洲人改变贸易政策、改革政府机构、公共管理部门,以及采取其它方面的改革措施。其中有些改革意义重大,但富国所起的作用却极不均衡,它们什么都要插手,却惟独忽视了能解决具体问题的资金援助和实用技术推广。如果非洲国家有足够的资金自主采用所需技术,那么富裕国家的错误就没那么重要,但问题恰恰在于非洲国家太过贫困,它们必须获得金融援助才有可能摆脱贫困。

非洲的发展挑战只是设计推广革新技术能如何解决棘手社会问题的一个例证。技术革新在应对人为气候变化时同样适用,而后者是看来让人束手无策的另一个全球问题。

目前,富裕国家每年使用煤炭、石油和天然气时会排出成百上千亿吨的二氧化碳,逐年改变着全球气候。未来几年内,中国和印度也会向大气中排放大量的二氧化碳。但所有国家,无论贫富,都并不热衷于缩减能源使用,因为它们担心这么做可能会对就业、收入和经济增长造成威胁。

新技术会成为解决问题的关键因素。现在,“混合能源”汽车已经可以同时使用汽油和电池能源,这种汽车可以将汽油的燃烧效率提高近一倍,并减少一半的二氧化碳排放量。与此相似,工程人员已经发明了新的方法,收集发电厂烧煤产生的二氧化碳,并把它们安全地储存在地下。这种新技术被称为“碳搜集隔离技术”,能够将发电过程中排放的二氧化碳降低近80%。与此相比,这项新技术的成本也显得微不足道。

再比如由于过度捕捞造成的海洋鱼类资源枯竭。全球鱼类需求不断攀升,于是捕鱼能力也日益增强,这把某些物种推到了灭绝的边缘。经过改良的水产养殖业可以将鱼类饲养在人工管理的池塘和水库,但这种技术目前还有待完善,特别是在环境保护领域还存在不少问题。尽管存在种种缺点,但水产养殖技术的前景一片光明。

不久前访问非洲后,一位资深的农业科学家认为在当今世界,科学家离农民之间的距离越来越近,但和决策者之间的距离却越来越远。政治家根本不懂科学,在解决重大问题时也很少征求科学家和工程师的意见。所有问题都被当作政治和选举问题简单处理,而没有被看做需要运用专业技术知识才能解决的技术挑战。这解释了为什么人们经常把非洲贫穷的原因归结为腐败,而不是把它看成一种生态挑战。

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对技术拯救未来的说法置之不理也很容易。毕竟,技术进步也需要好的管理、市场机制、高效大学和诸多其它因素进行支撑。其中,政治仍然起着至关重要的作用。

但无论如何,我们应该认识到政府在理解世界所面临的复杂技术挑战和机遇时做得远远不够,我们必须采用新的方法来确保科学技术得到应有的重视,解决各式各样日益迫切的全球问题。现在是时候让所有重要的国际机构和国家政府负起责任,掌握处理21世纪问题所需的科学和技术专长。