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La Chine décrochera-t-elle du charbon?

NORTHAMPTON (MASS.) – La Chine est coincée entre un passé dépendant des carburants fossiles et un avenir où son alimentation énergétique proviendra de sources renouvelables. Le pays fabrique aujourd’hui 53 % de l’énergie électrique générée dans le monde par des centrales thermiques au charbon. Il est aussi le premier fabricant mondial – et le premier marché – de panneaux solaires, d’éoliennes et de véhicules électriques. La capacité de la Chine à se débarrasser de son accoutumance au charbon, vieille de plusieurs dizaines d’années, déterminera non seulement son propre avenir environnemental, mais aussi – et c’est un point plus crucial – les perspectives de la Terre face à une crise climatique qui prend de plus en plus d’importance.

Les dirigeants chinois ont commencé d’admettre le besoin de changement au début des années 2000. La politique de la « croissance économique à tout prix », largement alimentée par le charbon, avait amené une grande prospérité, mais les dégâts collatéraux infligés à la qualité de l’air et de l’eau dans le pays devenaient inacceptables. Les défenseurs de l’environnement appelèrent à la construction d’une « civilisation écologique », au sein de laquelle nature et humanité trouveraient un équilibre harmonieux. Et lorsque le président Xi Jinping est parvenu au pouvoir, en 2012, il a immédiatement embrassé cette cause.

Sans tarder, le gouvernement chinois a déclaré la « guerre à la pollution », et conçu trois plans d’action pour l’air, l’eau et les sols, mettant sur la table 1 000 milliards de dollars pour assainir l’environnement, fermer les centrales thermiques au charbon inefficaces et investir des centaines de milliards de dollars dans le développement des énergies renouvelables. Il fit aussi de la fabrication et de la vente de véhicules électriques l’une de ses principales priorités, et mit au point un système national d’échange de quotas d’émissions.

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