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一场美国衰退可以终结贸易战吗?

发自纽约——近期美国国债收益率曲线的倒挂(当前10年期国债利率低于短期债券利率——引发了人们对美国可能在今年晚些时候或2020年出现衰退的担忧。但这一事件的矛盾之处在于美国经济衰退可能有助于改善与中国的双边经济关系,并使两国不断升级的贸易争端转趋缓和。

对此近年的历史为这种预测提供了依据。毫无疑问,由于进口需求减少,美国经济衰退通常会对中国这类贸易相对GDP比率较高的经济体产生负面影响,然而在最近几段经济低迷时期,美国也比以往更愿意与中国合作以刺激经济复苏。

比如在美国遭遇上一次重大经济衰退期间(2008~2010年),中国似乎是唯一能够并愿意提振全球需求的主要经济体。中美关系也在某种程度上因此有所改善,美国甚至发话让中国在国际货币基金组织和20国集团等国际机构中拥有更大的话语权。

同样,两国关系在2001年年中美国侦察机和中国战斗机在南海上空碰撞导致中方飞行员身亡和美方机组被扣留后处于低潮。但在2001年9月11日的恐怖袭击突然使美国经济前景蒙上阴影,令到美中经济关系有所改善。

但与其前任不同的是,美国特朗普政府身上可能没有国际合作的DNA。然而有说服力的一点在于特朗普是在美国经济有些过热的情况下——部分原因是他在2017年底推动国会大幅减税——发起了当前的关税战。虽然许多经济学家认为与美国贸易伙伴的摩擦会对美国和全球经济造成损害,但实际上却可能有助于冷却美国经济。可一旦经济衰退成为现实,特朗普对中国的立场可能会软化。

有两个因素可能会破坏这种可能性。首先,中国可能无法或不愿拿出经济刺激措施。中国政府当前的债务与GDP比率可比十年前要高——当年中方推出了一项积极经济刺激计划以抵消全球金融危机后出口需求疲软的影响。在美国经济衰退的情况下,这一事实似乎限制了政府实施扩张性财政政策的能力。

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即便如此,中国的债务相对GDP比率仍远低于其他大多数大型经济体,使得政府可以在经济紧急情况下拿出额外的财政刺激措施。此外尽管中国人民银行对注入流动性持谨慎态度,但其对各商业银行下达的的准备金率相对较高,以为一旦形势需要它还拥有巨大的火力。

第二个风险因素是2017年美国削减企业税,这扩大了美国对华贸易逆差,也进一步损害了双边关系。

美国的总体贸易逆差反映了美国国民储蓄相对于投资的短缺。而通过使美国政府债务在未来十年内额外增加1~2万亿美元,2017年减税将使政府的储蓄率大幅下降。由于不太可能被国家投资的减少或者足够大的私营部门储蓄增长所抵消,减税导致美国贸易逆差增加。预计今年的总体赤字将大于2017年或2018年,而且这一趋势将持续下去。

这有力地表明美国对华贸易逆差将增加。由于美国政界人士和大多数媒体显然没有认识到特朗普减税与美国贸易逆差增长之间的联系,他们很可能会认为中国人正在做一些有害的事情。出于这个原因,我一直认为美国减税是减少美国对华(以及其他许多贸易伙伴)贸易逆差的重大结构性障碍,因而也可能是未来几年局势紧张的根源。

尽管如此,由于美国贸易逆差(占GDP的比重)通常会随着美国经济疲软进口需求减弱而下降。因此美国经济衰退可能会在某种程度上缓和特朗普减税对贸易逆差的负面影响。

更重要的是中国政府自2018年底以来一直在积极减税,削减增值税(从17%降至16%再到13%)并降低企业所得税税率以及用人单位的社保缴费率。

由于近期的减税措施不太可能被更低水平的投资或是私人储蓄的足量大幅增加所抵消,因此中国的国民储蓄率很可能会下降。 因此该国的总体贸易顺差——对其储蓄超出投资的反映——可能会在2020年出现较大萎缩,甚至可能在一两个季度内陷入赤字。 虽然由于美国减税的影响,明年中国几乎肯定会对美产生双边贸易顺差,但这种不平衡程度将远低于在其他状况下的表现。

虽然美国经济衰退在直接需求路径上对全球经济来说是个坏消息,但它可能有助于使陷入困境的中美关系正常化。 如果世界上两个最大的经济体能更好地相处,那么世界各地的企业和投资者也会松一口气。这也可能会是下一场美国经济衰退所带给我们的一线希望。

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  1. bildt70_SAUL LOEBAFP via Getty Images_trumpukrainezelensky Saul Loeb/AFP via Getty Images

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