Tiempos de pruebas para el alzhéimer

LONDRES – La enfermedad de Alzheimer es con mucha diferencia la causa más común de demencia y uno de las afecciones más temidas del mundo. En 2050, habrá 135 millones de pacientes de alzhéimer, el triple que ahora, y las tres cuartas partes de los casos se darán en países de renta media o baja. La tarea de predecir el comienzo del alzhéimer –por no hablar de prevenirlo o curarlo– sigue siendo inmensa.

Hace más de un siglo que se descubrió la enfermedad de Alzheimer a partir de los resultados de autopsias que revelaban unas lesiones cerebrales características llamadas “placas amiloides”. En las personas vivas resulta más difícil de diagnosticar. Los médicos se basan en la observación de las pérdidas de memoria y otros déficits cognoscitivos (como, por ejemplo, en el razonamiento o en la comprensión del lenguaje), señales de que las placas ya están presentes en el cerebro, pero se tendría que aplicar el tratamiento antes de que se formen las placas y años antes de que aparezcan los síntomas de demencia.

Si los científicos tuvieran tiempo y recursos para hacer estudios longitudinales a lo largo de muchos años, el alzhéimer podría ser más predecible. Dichos estudios entrañarían análisis de sangre, imágenes, pruebas de memoria y pruebas médicas, además de cuestionarios detallados sobre el estilo de vida cumplimentados por miles de personas jóvenes y de edad mediana. Los participantes en los estudios serían seguidos a lo largo de los decenios para ver a cuáles se les declaraba la enfermedad y qué pruebas daban resultados positivos antes de que se diagnosticara el alzhéimer.

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