Friday, November 28, 2014
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现代债务魔咒:了犹未了

普林斯顿——一切经济放缓总会加剧债务负担,不论对家庭还是国家而言都是如此。现如今,它们都在想方设法减轻债务,有些人甚至想逃避债务。

一些沮丧和愤怒的国家,尤其是南欧国家,经常把2001年公然蔑视国际社会的阿根廷当成榜样。当年,阿根廷依靠半是强迫、半是协商的手段,从20世纪90年代堆积起来的债务大山下脱身,实际上强行剥夺了外国债主的权益,而后者则被视作危险和邪恶的化身。

在90年代,为了增强举债的信誉,阿根廷用本币盯住美元的办法自缚手脚。结果这个战略成功地过了头:巨量信贷循味而来,流入阿根廷经济,引发通胀式繁荣,削弱了出口竞争力。到了2001年,本币贬值(脱掉货币紧身衣)和部分违约的前景变得不可避免。违约之后,又搞了名义上自愿的重组,让债权人承担了一定损失。

迄今为止,阿根廷模式看上去还算成功——阿根廷经济从2001年起稳步增长。也正因此,阿根廷模式对南欧债务国极具吸引力。

但最近,在一起对冲基金债权人诉阿根廷的案子中,纽约一法庭判阿根廷败诉,这一裁决令其主权违约和国家破产的可能性激增。因为一旦法庭裁决支持了不妥协的债权人,而债权人的抗辩权利又得到其他司法行动的承认,那么“自愿”重组的一切努力就会付诸东流。越来越多的债主会群起抵制债务减记,转而用尽一切手段控制阿根廷的资产,抓住多少算多少。

对阿根廷而言,这已成了眼前的现实。纽约一案中胜诉的债权人之一Elliott Capital已在加纳成功扣留了阿根廷海军的一艘教学舰——三桅帆船ARA Libertad。如果纽约裁决引发阿根廷其他债务的连锁违约,实际上将中止该国的外贸,导致国内多重商品短缺和通胀的进一步攀升。简言之,就像20世纪90年代的阿根廷举债模式一样,21世纪头十年里搞的阿根廷减债模式已经完全破产。

两大基本事实造成了全球经济无解的两难处境,也把诸如阿根廷和希腊的一些国家变成一种“不可能的逻辑”的受害者。第一,债务持续增加;第二,不存在摆脱债务的好方法。

过去20年间,金融业的爆发式成长造成了规模空前的债务积累。但缺乏一些积极的突进——例如GDP激增——使得至少一些债务人无力还债。

真正的债务违约在历史上并不多见。对债务人和债权人来说,违约的风险和成本是巨大的。债务人将被逐出国际市场,无从购买基本的进口商品,而大规模违约的拖累则可能导致债权人破产。

结果产生了一个复杂的博弈——最近的例子就是希腊自愿重组的传说——双方都看到了前面的深渊,然后回过头来不再对抗到底,以避免双双沉没的结局。

20世纪80年代拉美就经历过这种两难局面,当时它的债务算术已经难以为继。在危机伊始,美国各大金融机构在拉美债务上的风险敞口达到200%,在这种情况下,过于坦率地承认债务不可持续性几乎一定会搞垮全球金融体系。

为了避免赤裸裸的违约,拉美的主要债务国多数接受了异常痛苦的解决方案。唯一的例外是秘鲁,该国于1985年违约,沦为国际弃儿。在主要债务国当中,只有巴西曾于1987年正式出现过短暂违约情况。正如时任巴西总统若泽·萨尔内(José Sarney)后来所承认的:“事实上我们不可能摧毁国际体系。我们能抓伤它,但最终是它能摧毁我们。”

但它并没有这么做。20世纪80年代,各国银行继续出钱,好让自己从危机中脱身。管理现代债务危机总是绕不开一种超越常轨的逻辑——在出现“坏”账之后继续往里砸“好”钱,希望借此掩盖债务难以为继的事实。在欧元危机中,同样的逻辑也在起作用,公共部门的现金接手了私人部门的坏账。

无法去除的债务这个现象反映了当代生活其他棘手的方面。政府、企业和个人都要面对堆积如山的其他类型的负担,尤其是无法删除的信息积累。电子邮件、社交网站和微博账户都留下持久的纪录,即使时过境迁,也将伴随用户。过去的遗产不断浮出水面,给当前的行动设限。

就像国家也许想要勾销债务从头开始一样,个人也可能生出过断然擦除电子痕迹让自己解放一下的念头。但这样做会把有用信息连同干扰信息和无关信息一起毁灭。如果干干净净重新开始是做不到的,那么最好的办法就是用新信息的洪水淹没旧信息,将后者稀释到无足轻重。

引申到债务谈判领域,将一切债务一笔勾销从头再来也是做不到的。既然如此,只有一条出路:源源不断地提出新诉求,让旧债相形见绌。既然你不能忘掉过去,就注定只能稀释它。

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    1. CommentedJose araujo

      Incredible the obsession with debt, and debt burdens, when in the end reducing dent in a question of transforming debt into capital. Creditors just have to take an interest in the countries they where they have the credits, just like in "normal" bankruptcy.

      Loans and Debts are the faces of the same coin, which takes us to the root cause of the problem, if there are too many debtors, there are to many lenders to, and a clear failure on the distribution system.

      Regarding Europe, the author forgets the role of the ECB, and the fact that most of the debt is internal to Europe, so the solutions isn't that hard to find, we only need for the ECB to act like a normal central bank, and destroy the Debt he is holding.

    2. CommentedPaul A. Myers

      I am skeptical that "a clean up is impossible...and that leaves only one solution...pile on new claims."

      If interest rates go up, then the value of today's debt goes down. And the value of new money which commands real resources today goes up in value. And the debt which commands yesterday's promises and is not secured by any assets of value is worth much less.

      Like the war raparations after World War I, there most likely will be a big round of mutual debt cancellation. This will occur when all these countries collectively need to command fresh and new financial resources.

      Someone somewhere will drive a silver stake through the heart of the zombie debt.

    3. Portrait of Michael Heller

      CommentedMichael Heller

      Harold James: The Argentine statesman Juan Bautista Alberdi is not completely happy with one or two aspects of your otherwise excellent article, and on my blog post at Project Syndicate today I have passed Alberdi’s message on to you in full ...

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