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Les autres 30% des Etats-Unis

NEW HAVEN – Le consommateur américain n'est plus que l'ombre de son ancien Moi tout-puissant. La consommation personnelle aux Etats-Unis a progressé à un taux de seulement 1,5% par an en termes réels (indexé sur l'inflation) au deuxième trimestre de 2012 – et ce n'était pas une aberration. Malheureusement, cela confirme une tendance à la faiblesse qui se manifeste depuis le début de 2008.

Au cours des 18 derniers trimestres, la croissance annuelle de la demande réelle de consommation n'a été en moyenne que de 0,7% par rapport à une tendance de croissance de 3,6% dans la décennie qui a précédé l'éclatement de la crise. Jamais le consommateur américain n'a été si faible pendant si longtemps.

La cause n'a rien de secret. Les consommateurs ont fait des paris énormes sur les deux bulles du logement et du crédit. Des politiques monétaires et réglementaires aventureuses ont transformé l'humble demeure en guichet automatique, permettant aux familles de retirer des dollars sur ces bulles pour vivre au-dessus de leurs moyens.

Les deux bulles ont éclaté depuis longtemps et les ménages américains ont maintenant affaire au désastre financier de l'après-bulle – à savoir, des actifs totalement dévalués, un niveau d'endettement record et de profondes pénuries de l'épargne. Dans le même temps, le chômage élevé et la croissance fortement négative du revenu se sont combinés pour resserrer l'étau sur davantage de consommateurs.

En conséquence, les ménages américains sont à genoux comme jamais auparavant. Les consommateurs redirigent le peu de revenus qu'ils gagnent, depuis les dépenses, vers le remboursement de la dette et la reconstruction de leur épargne. C'est à la fois logique et rationnel – ce n'est donc pas quelque chose que la Réserve fédérale américaine peut compenser par un assouplissement non conventionnel de la politique monétaire.

Le repli sans précédent des consommateurs américains a renversé le calcul de croissance de l'économie américaine. La consommation représente généralement 70% du PIB (71% au deuxième trimestre, pour être précis). Mais les 70% augmentent à peine et il est peu probable qu'ils augmentent fortement dans un futur prévisible. Cela impose un fardeau énorme aux autres 30% de l'économie américaine pour générer toute la relance.

En fait, les autres 30% n'ont pas fait un mauvais travail, en particulier compte tenu des graves vents contraires venant des 70% des consommateurs. Les 30% se détaillent principalement en quatre composantes : les dépenses en capital par les entreprises, les exportations nettes (exportations moins importations), la construction résidentielle et les achats publics. (Techniquement, le rythme des investissements en stock devrait être inclus, mais cela représente un tampon cyclique entre la production et les ventes plutôt qu'une source de demande finale.)

Compte tenu de la tendance à 0,7% de croissance de la consommation réelle au cours des quatre ans et demi, l'économie américaine de relance anémique de 2,2% annuels au lendemain de la Grande Récession est presque miraculeuse. Mettez ceci au crédit des autres 30%, surtout à celui des fortes exportations et à une reprise des dépenses en capital des entreprises.

En revanche, le secteur public a évolué dans la direction opposée, alors que les achats de l'Etat et des gouvernements locaux et fédéraux n'ont pas augmenté après les explosions du déficit post-crise. Le secteur du logement a commencé à se redresser au cours des cinq derniers trimestres, mais à partir d'un niveau si sévèrement déprimé que sa croissance a eu peu d'impact sur l'économie globale.

Compte tenu de la forte probabilité que les consommateurs restent faibles pour les années à venir, l'ordre du jour de la croissance en Amérique a besoin de se concentrer pour tirer le meilleur parti des autres 30%. Parmi les quatre composantes de la croissance qui tombent sous cette catégorie, deux ont le plus fort potentiel pour faire la différence - les dépenses en capital et les exportations.

Les perspectives de ces deux sources de croissance n'influenceront pas seulement la vigueur ou l'absence de toute relance : elles pourraient bien être déterminantes dans la réalisation d'un changement important dans le modèle de croissance des États-Unis. La répartition 70/30 souligne le défi : les Etats-Unis doivent faire face à un rééquilibrage fondamental – se sevrant eux-mêmes d'une dépendance excessive de la demande interne et dessinant un plus grand soutien de la demande extérieure.

Les dépenses en immobilisations et les exportations, qui représentent conjointement environ 24% du PIB, sont la clé de ce changement. A un peu plus de 10% du PIB, la part des dépenses en capital est bien inférieure au pic de près de 13% en 2000. Mais les dépenses en capital doivent être supérieures à ce pic si les entreprises américaines doivent être équipées de la capacité en technologie de pointe et de l'infrastructure privée qui leur permettront de reprendre des parts de marché sur le marché national et étranger. C'est alors seulement que la croissance des exportations, impressionnante depuis la mi-2009, soutiendra de nouvelles hausses. Et alors seulement, les États-Unis pourront endiguer la marée montante des importations par les producteurs étrangers.

Les autres 30% sont aussi emblématiques d'un problème stratégique plus profond auquel l'Amérique est confrontée - un profond défi concurrentiel. Un changement à la demande extérieure n'est pas là pour le demander. Elle doit être gagnée par le travail acharné, la détermination pure, et par un renouveau de la concurrence attendu depuis longtemps.

Sur ce front aussi, l'Amérique est à la traîne. Selon le Forum économique mondial du Global Competitiveness Index, les États-Unis ont glissé à la cinquième place en 2011-2012, depuis la quatrième place de l'année précédente, poursuivant ainsi une tendance générale à la baisse observée depuis 2005.

L'érosion est détectable à plusieurs facteurs, y compris les carences dans l'enseignement primaire et secondaire ainsi que la mauvaise gestion macro-économique. Mais les Etats-Unis ont aussi des classements étonnamment faibles sur la qualité de leur infrastructure (# 24), la disponibilité des technologies et de l'absorption (# 18), de la sophistication et de l'étendue de leurs processus de production de la chaîne logistique (# 14).

Une amélioration sur tous les points est vitale pour la relance concurrentielle de l'Amérique. Mais pour relever le défi, il faudra une croissance vigoureuse des 30% restants de l'Amérique - en particulier sur les dépenses en capital privé. Avec un consommateur américain qui a l'air faire du sur place, les mêmes 30% doivent également continuer à assumer le fardeau d'une relance économique lente.

Rien de tout cela ne peut se produire isolément. L'investissement nécessaire pour la relance compétitive et une reprise durable ne peut être financé sans une amélioration, attendue depuis longtemps, de l'épargne aux États-Unis. Dans une ère de déficits publics démesurés et d'épargne négative des ménages, il s'agit peut-être du plus grand de tous les défis de l'Amérique.

Traduit de l’anglais par Stéphan Garnier.